ESPACE RURAL

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Définition et caractéristiques communes aux espaces ruraux dans le monde

Il est aujourd’hui difficile de délimiter de façon très précise espaces ruraux et espaces urbanisés, alors que les premiers se définissent par opposition aux seconds. En effet, presque partout dans le monde existe un continuum entre les uns et les autres. En outre, les critères adoptés pour définir la ville, et indirectement la campagne, sont bien différents d’un pays à l’autre : de 300 habitants agglomérés dans les pays scandinaves à 10 000 habitants en Italie et en Espagne et jusqu’à 30 000 habitants au Japon.

Définition et importance des espaces ruraux

Afin de pouvoir établir des comparaisons à la fois dans l’espace et dans le temps, nous retiendrons la définition établie par la Division de la population de l’Organisation des Nations unies (ONU) à partir de deux définitions complémentaires : d’une part celle d’espace urbanisé, caractérisé par des densités élevées et continues de populations résidentes ; d’autre part celle d’aire métropolitaine, qui englobe les aires périurbaines entourant les espaces urbanisés, présentant des densités de populations résidentes moindres, mais étroitement dépendantes de l’agglomération urbaine principale pour ce qui concerne l’emploi. Cette dépendance est mesurée par l’importance des migrations quotidiennes domicile-travail. En France, l’Institut national de la statistique et des études économiques (INSEE) s’appuie depuis les années 1990 sur la présence de pôles d’emplois, de diverses dimensions, pour opérer ses découpages territoriaux en espaces « urbains » et, de façon indirecte, en espaces « ruraux ».

Malgré la croissance générale et continue des populations urbaines, 45 p. 100 de la population mondiale vivaient encore, en 2018, selon l’ONU, dans des espaces ruraux. Ce pourcentage se situe en net recul par rapport à ceux du xxe siècle : 85 p. 100 en 1900, et encore 70 p. 100 en 1950. Toutefois, compte tenu de la croissance démographique mondiale, ce recul en pourcentage ne doit pas masquer le fait que, en nombre absolu, les ruraux n’ont jamais été aussi nombreux dans le monde : de 2 milliards en 1960, ils sont passés à 3,4 milliards en 2018. À aucun moment de l’histoire, les espaces ruraux de la planète n’ont été aussi peuplés en moyenne générale. Sur le plan géographique, 90 p. 100 de ces ruraux vivent aujourd’hui dans des pays en développement ou des pays émergents, en particulier d’Asie et d’Afrique, ce qui contribue à renforcer le lien souvent établi entre ruralité et pauvreté.

Caractéristiques communes aux espaces ruraux

À l’échelle de la planète, les populations rurales – donc 45 p. 100 de la population mondiale – occupent plus de 85 p. 100 de l’écoumène, qui désigne les espaces habités. La juxtaposition de ces deux pourcentages souligne que les densités de population sont, sauf exception, bien moindres dans les espaces ruraux que dans les espaces urbanisés, et induit que, sur le plan de l’écologie, les milieux peu ou pas artificialisés y occupent une place bien plus importante que dans les agglomérations urbaines.

Un premier trait propre aux espaces ruraux tient en effet à la prépondérance, dans l’occupation du sol, des paysages à couverture végétale (champs, prairies, terrains de parcours pour le bétail, bois et forêts) et à la surface réduite dévolue aux espaces bâtis et artificialisés. Les espaces considérés comme « naturels » dans le langage commun en occupent la plus grande partie, même si l’anthropisation y a laissé de nombreuses traces au fil de l’histoire, comme on le voit avec la variété des paysages agraires (bocages, openfields, huertas du monde méditerranéen, pâturages défrichés au détriment d’espaces forestiers à l’origine…). Sur ces espaces, les activités de production agricole, associées localement à des activités artisanales, sont prédominantes, si bien qu’on a longtemps pu assimiler espace rural et espace agricole. Malgré la renaissance, dès les années 1990 et surtout depuis les années 2000, d’agricultures « urbaines » dans les pays riches et l’existence de productions alimentaires relativement importantes dans bien des villes de pays en développement, les espaces ruraux fournissent toujours, au xxie siècle, l’essentiel des approvisionnements alimentaires de la population mondiale.

Un second trait, lié au premier, est l’existence de densités de population, sauf exception, très inférieures aux densités de [...]

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La population rurale dans le monde

La population rurale dans le monde
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La population agricole dans le monde

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Paysage de cash grain farming, Canada

Paysage de cash grain farming, Canada
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Paysage d’agriculture vivrière au Rwanda

Paysage d’agriculture vivrière au Rwanda
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  • : professeur émérite à l'université de Paris-Ouest-Nanterre-La Défense, membre de l'Académie d'agriculture de France

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Pour citer l’article

Jean-Paul CHARVET, « ESPACE RURAL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-rural/