ÉGYPTE ANTIQUE (Histoire)L'Égypte pharaonique

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Manche de couteau orné de scènes de combats et de navigation

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Complexe funéraire de Djéser, Saqqarah

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Palette du roi Narmer

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-4000 à -2000. Naissance de l'écriture

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Les sources de notre connaissance

Avant de suivre les grandes phases des heurs et malheurs de l'Égypte, il faut d'abord prendre conscience de deux difficultés considérables : les lacunes de l'information et l'incertitude de la chronologie.

Il ne reste plus aucun récit suivi de l'histoire d'Égypte. Celui qui nous est parvenu à travers Hérodote est très incomplet, certainement bouleversé et exact seulement pour le temps le plus récent. Les monuments originaux ont péri en grande partie. On ne possède que de très rares extraits des annales royales, sans doute régulièrement tenues, au moins depuis la Ire dynastie, et probablement avant. Les fragiles papyrus ou les rouleaux de cuir sur lesquels on les écrivait ont tous disparu. Seuls des fragments transcrits sur pierre pour des raisons particulières ont pu être sauvés. Le livre de Manéthon est perdu. Heureusement les monuments gardent le nom des rois et de quelques faits de certains règnes. On érigeait, dans des moments solennels, des stèles historiques, comme celle de Thoutmosis III au Gebel Barkal, ou celle d'Aménophis II à Memphis. Mais encore tout cela est-il actuellement souvent en piteux état. Les inscriptions si précieuses d'Horemheb, par exemple, sont tout à fait lacunaires. Pour l'Ancien Empire, on ne dispose pratiquement d'aucune inscription royale tant soit peu développée. Bref, on ne peut reconstituer le déroulement des événements qu'avec des éléments notoirement insuffisants. C'est un peu comme si on n'avait, pour faire l'histoire du xviiie siècle français, que les plaques de mulets employés par les marchands dans le midi de la France ; elles portent, selon le moment où on les a gravées, les noms des rois, des grands faits révolutionnaires, de la Convention ou du Directoire. Ce serait maigre pour reconstituer l'histoire générale de ces temps troublés.

Les Égyptiens avaient depuis si longtemps inventé le calendrier solaire de 365 jours qu'on pourrait imaginer une chronologie très précise. Mais il n'en est rien. Faute de point de départ unique, le comput ne peut être fait qu'en ajoutant les [...]

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Écrit par :

  • : directeur de l'Institut français d'archéologie orientale, Le Caire

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Pour citer l’article

François DAUMAS, « ÉGYPTE ANTIQUE (Histoire) - L'Égypte pharaonique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/egypte-antique-histoire-l-egypte-pharaonique/