DANSE DES ABEILLES

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Le zoologue autrichien Karl von Frisch, Prix Nobel de physiologie ou médecine en 1973, a réalisé des travaux décisifs concernant la communication sociale chez l'abeille. Ainsi, avant les années 1950, il a décodé la danse qu'exécute une abeille butineuse lors de son retour à la ruche afin de donner aux abeilles suiveuses la direction et la distance de la source de nourriture qu'elle vient de découvrir. Il mettait alors en évidence un cas extraordinaire de communication chez un insecte, les informations transmises par l'abeille danseuse étant d'une incroyable précision. Ainsi, la forme de cette danse – exécutée sur le plan vertical d'un rayon de cire dans la ruche – indique la distance de la source (danse en rond pour une source de nourriture située à moins de 50 mètres de la ruche, danse en huit, ou frétillante, pour une source plus éloignée, la vitesse de déplacement augmentant avec la distance à parcourir). La direction, quant à elle, est donnée par l'angle formé entre la partie centrale du huit et la verticale, qui reproduit l'angle reliant le Soleil, la ruche et la source.

Danse des abeilles

Danse des abeilles

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Exemple de communication animale.Dans l'organisation de la ruche d'abeilles, la recherche méthodique du nectar et du pollen des fleurs par les ouvrières nécessite un mode de communication entre elles.Quand une butineuse a localisé une source d'alimentation, elle retourne à la ruche et... 

Crédits : Planeta Actimedia S.A.© Encyclopædia Universalis France pour la version française.

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Dans les années 1960, des chercheurs américains, dont Adrian Wenner, ont mis en doute ces travaux. Pour eux, le message transmis par la danse ne coderait pas la trajectoire vers la source mais inciterait simplement les individus recrutés à suivre les indices olfactifs portés par la danseuse pour retrouver une source alimentaire odorante. La polémique était d'autant plus justifiée que les abeilles sont réputées avoir un sens olfactif très développé et de grandes capacités de mémorisation et d'orientation fondées sur les signaux odorants de leur environnement.

Pour vérifier l'hypothèse de von Frisch, il était indispensable de suivre précisément le vol d'une butineuse. Cette étape a été franchie, grâce à Joseph Riley et ses collaborateurs, qui, équipant les butineuses d'émetteurs, ont pu suivre leurs trajectoires complètes en utilisant la technique du radar harmonique (« Th [...]

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Pour citer l’article

Minh-Hà PHAM-DELÈGUE, Antoine CHAFFIOL, « DANSE DES ABEILLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/danse-des-abeilles/