CHRYSOBÉRYL

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Oxyde de béryllium et d'aluminium, le chrysobéryl (« béryl d'or », du grec chrusos, or, et bêrullos, béryl) est une pierre fine présentant à l'état naturel des cristaux prismatiques ou tabulaires, striés, de couleur jaune verdâtre, grise, brune, vert bleuté. Il est souvent maclé à deux individus, formant un « V » caractéristique, ou à trois individus, prenant alors une forme pseudo-hexagonale.

formule : BeAl2O4 ;

système : orthorhombique, bipyramidal ;

dureté : 8,5 ;

poids spécifique : 3,6-3,8 ;

éclat : vitreux ;

transparence : transparent ;

cassure : conchoïdale à quelconque.

La structure cristalline du chrysobéryl est organisée autour d'un empilement pseudohexagonal d'ions oxygène (O2—) que relient principalement des ions aluminium (Al3+) et, en moindre quantité, des ions béryllium (Be2+). Dans les cavités que ménage cette structure peut s'incorporer du fer (Fe), qui donne alors la teinte jaune au minéral, ou du chrome (Cr) colorant le chrysobéryl en vert ; cette variété chromifère est appelée l'alexandrite. Quand la taille des cavités le permet, de minuscules cristaux aciculaires (en forme d'aiguilles) peuvent s'insérer ; ces inclusions donnent à la pierre un effet de chatoiement et le chrysobéryl est alors appelé « œil-de-chat ».

L'alexandrite doit son nom à Alexandre II : elle fut en effet découverte dans l'Oural (mines de Takowaja) en 1831, le jour de l'anniversaire du tsar, et ses couleurs (vert et rouge) sont celles de l'Empire russe. Elle a la particularité de présenter des variations de teinte selon l'éclairage : verte comme l'émeraude à la lumière naturelle, elle devient rouge comme le rubis sous la lumière artificielle. En fait, elle est même trichroïque, propriété que présentent certains cristaux biaxes montrant une coloration différente dans leurs trois directions : bissectrices des axes optiques, perpendiculaire au plan des axes optiques. Ainsi, l'alexandrite peut aussi apparaître jaune orangé, teinte plus difficile à observer à l'état nat [...]

Alexandrite

Alexandrite

Photographie

L'alexandrite, oxyde de béryllium et d'aluminium, présente une étonnante propriété optique quant à la variation de couleur de ses cristaux : à la lumière naturelle, la pierre se montre sous des reflets verts et jaunes; à la lumière artificielle, elle devient rouge. 

Crédits : Istituto Geografico De Agostini

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Écrit par :

  • : docteur en sciences de la Terre, concepteur de la collection La Science au présent à la demande et sous la direction d'Encyclopædia Universalis, rédacteur en chef de 1997 à 2015

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Pour citer l’article

Yves GAUTIER, « CHRYSOBÉRYL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/chrysoberyl/