SKINNER BURRHUS FREDERIC (1904-1990)

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Psychologue américain, un des maîtres de l'école béhavioriste, au sein de laquelle il occupe cependant une place particulière. Né en 1904, Skinner obtient son doctorat d'université en 1931 à Harvard. Dans sa thèse, il précise déjà la plupart des positions sur la psychologie qu'il défendra par la suite. Après avoir enseigné de 1936 à 1945 à l'université du Minnesota, puis de 1945 à 1947 à l'université de l'Indiana, il est professeur à Harvard depuis 1947. Skinner a beaucoup publié ; certains de ses livres ont été à l'origine de vives polémiques ; on peut citer notamment : Science et comportement humain (Science and Human Behavior, 1953), Le Comportement verbal (Verbal Behavior, 1957) qui suscita une critique virulente de N. Chomsky en 1959, La Révolution scientifique de l'enseignement (The Technology of Teaching, 1968), Par-delà la liberté et la dignité (Beyond Freedom and Dignity, 1971), Reflections on Behaviorism and Society (1978) et Upon Further Reflection (1987).

Skinner est résolument béhavioriste, c'est-à-dire qu'il rejette les explications « mentalistes » et toute spéculation sur les relations qui pourraient exister entre le comportement et le système nerveux : la physiologie tient un autre discours que la psychologie, et celle-ci n'a aucun besoin de recourir aux concepts de celle-là pour cerner son projet propre, qui est exclusivement le contrôle du comportement.

Toutefois, Skinner n'est pas un béhavioriste qui limite le comportement au modèle S-R : pour lui, ce n'est pas tel ou tel stimulus qui déclenche une réponse, par une série d'intermédiaires plus ou moins complexes. Au commencement est le comportement ; et ce sont les contingences de l'environnement qui permettent de sélectionner telle ou telle conduite. En ce sens, Skinner est très darwinien. C'est par ses conséquences sur l'environnement que le comportement se trouve modulé.

Le rôle du psychologue, selon lui, n'est pas de développer des théories et de tester des hypothèses, car, s'il procède ainsi, il ne peut traiter q [...]


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Écrit par :

  • : ancien professeur de psychologie comportementale à l'université de Lille-III

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Pour citer l’article

Pierre LECOCQ, « SKINNER BURRHUS FREDERIC - (1904-1990) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/burrhus-frederic-skinner/