COVILHÃ PERO DA (1460 env.-env. 1545)

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Explorateur portugais, né vers 1460 à Covilhã, mort vers 1545.

Enfant, Pêro da Covilhã est placé au service du duc de Medina-Sidonia, à Séville, pendant six ou sept ans. Il retourne au Portugal avec le frère du duc à la fin de l'année 1474, ou au début de 1475, et devient écuyer d'Alphonse V l'Africain. Il accompagne le roi quand celui-ci va réclamer le trône de Castille – il sera couronné à Plasencia – et combat à ses côtés à la bataille de Toro. Il escorte aussi le monarque en France, qui va requérir, en vain, l'aide de Louis XI. À la mort d'Alphonse, Covilhã passe au service de son fils, Jean II le Parfait, comme écuyer de la garde royale et messager secret à la cour d'Espagne. Il effectue deux missions en Afrique du Nord : la première, sous l'apparence d'un marchand, pour gagner l'amitié du chef de Tlemcen ; la seconde à Fez, afin d'acheter des chevaux pour Dom Manuel, futur Manuel Ier, roi du Portugal.

Jean II entend profiter du commerce des épices indiennes et entrer en contact avec le négus chrétien d'Abyssinie (Éthiopie), que l'Occident identifie au légendaire Prêtre Jean (des rapports reçus en 1486 au royaume africain du Bénin auraient ravivé le mythe du grand souverain oriental). Les Abyssiniens ont déjà visité Rome et même la péninsule ibérique, tandis que Jean II a envoyé Diogo Cão longer la côte ouest de l'Afrique. Ce dernier a découvert l'embouchure du Congo en 1483, mais la route du Cap reste inconnue. Le roi envoie ainsi Bartolomeu Dias poursuivre les expéditions de Cão, mais il veut également que des explorateurs terrestres puissent témoigner de la géographie et des échanges commerciaux de l'Inde et de l'Abyssinie. Covilhã est donc envoyé en Inde, tandis que l'écuyer Alphonse de Paiva, qui parle l'arabe, doit partir à la recherche du Prêtre Jean et trouver la route qui mène de la Guinée à l'Abyssinie. Les deux hommes quittent le Portugal au printemps de 1487, avec des lettres de créance de banques italiennes. Après [...]

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Écrit par :

  • : professeur émérite d'espagnol et de portugais à l'université de Colombie-Britannique, Vancouver

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DÉCOUVERTES GRANDES

  • Écrit par 
  • Frédéric MAURO
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Dans le chapitre « Premières reconnaissances »  : […] Dès 1416, ils avaient atteint le cap Bojador et, en 1445, le cap Vert. Ils franchissent l'équateur en 1471 et atteignent l'embouchure du Congo, six cents kilomètres plus loin, en 1482 (expédition de Diogo Cão). En 1487, Bartolomeu Dias double le cap des Tempêtes, celui que Jean II rebaptisera le cap de Bonne-Espérance. L'année suivante, des officiers du roi, Pêro da Covilhã et Alphonse de Paiva, […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/grandes-decouvertes/#i_21314

Pour citer l’article

Harold V. LIVERMORE, « COVILHÃ PERO DA (1460 env.-env. 1545) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/pero-da-covilha/