PERCEPTION DU NOMBRE

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L’estimation de numérosités, notre « sens des nombres »

Bien qu’elles soient imprécises, les estimations produites restent néanmoins liées à la numérosité présentée : lorsqu’on présente plus de points, les personnes répondent en utilisant un nombre plus grand. Cette capacité que nous avons à percevoir la numérosité de manière rapide, mais approximative, a fait l’objet de nombreuses études. Nous savons désormais que la perception de la numérosité suit la loi de Weber, tout comme d’autres continuums perceptifs : notre capacité à distinguer deux numérosités dépend du ratio entre ces deux quantités. Ainsi, il est tout aussi facile de différencier 16 points de 32 points que de différencier 8 points de 16 (ratio 1:2) ; en revanche, il est plus difficile de différencier 16 points de 24 points (ratio 2:3). D’autres expériences montrent que nous pouvons percevoir la numérosité dans différentes modalités : que les ensembles soient présentés visuellement sous forme de nuages de points, ou auditivement sous forme de suite de sons, les réponses présentent les mêmes caractéristiques. Enfin, cette capacité à percevoir les quantités numériques est présente chez les êtres humains de manière précoce (dès les toutes premières heures de vie) et s’affine progressivement au cours de l’enfance. Elle existe aussi chez de nombreuses espèces animales, comme certains mammifères tels que les singes, les chiens, les dauphins, mais aussi chez d’autres espèces plus éloignées de nous, comme les poissons, les poussins, les abeilles...

À ce jour, les mécanismes cognitifs mis en jeu dans la perception des numérosités restent mal compris. Un certain nombre de biais ont été identifiés : par exemple, nous avons tendance à estimer qu’il y a plus de points lorsque ceux-ci occupent plus d’espace, lorsqu’ils sont plus petits, ou lorsqu’ils sont placés de manière plus régulière. Toutefois, on ignore si notre système visuel perçoit la numérosité de manière directe, ou s’il la calcule à partir de paramètres plus simples, comme la taille de l’ensemble ou la taille de chaque élément. Quoi qu’il en soit, du point [...]


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Véronique IZARD, « PERCEPTION DU NOMBRE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/perception-du-nombre/