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Les systèmes nuageux

En fonction des conditions météorologiques ambiantes et de la stabilité de l'atmosphère, les nuages peuvent s'organiser en systèmes persistants de plus ou moins grandes dimensions. On distingue ainsi deux types principaux d'organisation : les systèmes dépressionnaires extratropicaux et les systèmes convectifs.

Système dépressionnaire extratropical

Dessin : Système dépressionnaire extratropical

Ce schéma idéalisé d'un système nuageux dépressionnaire extratropical met en évidence les différents types de nuages fréquemment associés à ce type de perturbation (abréviations conventionnelles : Ac, Cu, Ci, etc.). Les courbes rouges sont des lignes isobares correspondant à des... 

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Les perturbations qui affectent les régions tempérées (entre 35 et 65 degrés de latitude) des deux hémisphères une grande partie de l’année sont associées à la circulation de l’air autour des dépressions. En présence de fortes variations horizontales de température et d’humidité de l’air, cette circulation pousse des masses d'air de propriétés physiques différentes les unes contre les autres et génère des surfaces de discontinuité (appelées surfaces frontales) où peuvent se former nuages et précipitations. Ces systèmes, encore nommés perturbations baroclines, cyclones extratropicaux, systèmes dépressionnaires extratropicaux ou systèmes frontaux, s’étendent sur des distances de plusieurs centaines, voire plusieurs milliers de kilomètres et sont généralement constitués de nuages des niveaux moyens, le plus souvent doublés de nuages bas. Ils sont d’autant plus actifs que les variations horizontales de température et d’humidité près du sol sont importantes. Or, avec de l’air chaud et humide du côté tropical et de l’air froid et sec du côté polaire, les latitudes tempérées sont les régions du globe où ces variations sont les plus fortes, surtout en période hivernale. Les côtes ouest de l’Europe sont ainsi fréquemment perturbées par les systèmes frontaux qui accompagnent les dépressions provenant d’Amérique du Nord ou du Groenland et traversant l’Atlantique.

La partie antérieure d’une telle perturbation, appelée « tête », comprend des nuages élevés (cirrus, cirrostratus) répartis sur une bande étroite du ciel très nuageux. Elle est suivie d'une zone de nuages moyens en voiles de plus en plus épais et de plus en plus bas (altostratus et nimbostratus), au-dessous desquels coexistent des nuages très bas : le [...]

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Nuages de l’étage supérieur

Nuages de l’étage supérieur
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Nuages de l’étage supérieur

Nuages de l’étage supérieur
Crédits : AAMont-Aigoual/ Météo-France (en haut) ; Météo-France (à gauche) ; Juhku/ Shutterstock (à droite)

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Nuages de l’étage moyen

Nuages de l’étage moyen
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Nuages de l’étage moyen
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Pour citer l’article

Jean-Pierre CHALON, André VIAUT, « NUAGES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/nuages/