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Une mesure scientifique est une opération qui associe un ou plusieurs nombres aux caractéristiques d'un phénomène d'apparence bien définie. Pour qu'elle ait un sens, il convient que cette association puisse être menée de manière reproduisible et suffisamment précise. La mesure est une étape essentielle de la mathématisation du réel associée à la démarche scientifique. Si l'on excepte le simple dénombrement d'objets, cette opération nécessite la définition d'une unité (ou échelle) de mesure, généralement adoptée par convention. Les notions d'erreur et d'incertitude sont intrinsèquement liées à celle de mesure.

Née il y a quatre à cinq mille ans dans l'ancienne Égypte et la civilisation sumérienne, la science de la mesure est indissociable des progrès de la connaissance du monde matériel, et s'affine tout au long de l'Antiquité et du Moyen Âge. La métrologie moderne se développe à partir du xve siècle. Dans la Docte Ignorance (1440), Nicolas de Cues déclare que la mesure est la clé de la physique et l'acte propre de la raison appliquée à connaître la nature. Les décennies qui suivent voient Léonard de Vinci et de nombreux inventeurs fonder une métrologie expérimentale. En 1595, Simon Stevin propose l'unification des mesures sur le système décimal. Les instruments de mesure fondamentaux apparaissent au xviie siècle dans la forme que l'on connaît encore de nos jours : balance de précision, microscope, horloge à balancier... Le xviiie siècle est marqué par les premières mesures électriques et la naissance du système métrique français ; le siècle suivant dote la science classique d'instruments de mesure raffinés dans tous les domaines. L'essor de l'électronique et les techniques d'affichage numérique modifient considérablement les méthodes de mesure au xxe siècle.

Après l'extrême diversité des unités de mesure utilisées jusqu'au xviiie siècle, la commodité d'une définition universelle a convaincu un nombre croissant d'utilisateurs, qu'ils soient marchands ou scientifiques. Les premiers étalons furent définis avec précision à par [...]

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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Bernard PIRE, « MESURE - Vue d'ensemble », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mesure-vue-d-ensemble/