MASSES D'AIR

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Formation et évolution des masses d'air

On distingue a priori deux principaux types de masse d'air : l'air polaire refroidi au voisinage des pôles par un processus de rayonnement et l'air réchauffé entre les tropiques par un processus de convection.

La circulation atmosphérique équatoriale

Photographie : La circulation atmosphérique équatoriale

Photographie

À l'équateur, bien souligné sur cette vue satellitaire par une bande de végétation luxuriante surmontée de nuages, les masses d'air chaud, qui s'élèvent, condensent leur humidité sous forme de pluies. En altitude, ces masses d'air sec se dirigent vers les pôles, mais, freinées par la... 

Crédits : 2001 EUMETSAT

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Ces deux types d'air mis en mouvement par suite du champ de pression évoluent au cours de leur migration, d'une part en raison de l'influence de la surface sous-jacente, d'autre part du fait du mélange progressif qui se produit au sein des tourbillons engendrés notamment le long du front polaire et que l'on dénomme plus couramment dépression extratropicale ; ce processus de mélange est à l'origine des transferts de chaleur entre régions polaires et régions équatoriales, transferts sans lesquels les températures extrêmes enregistrées seraient beaucoup plus basses aux pôles et beaucoup plus élevées à l'équateur.

Formation de l'air polaire et de l'air tropical

L'absence de rayonnement solaire pendant la nuit polaire et le rayonnement propre du sol souvent couvert de neige ou de glace amènent dans les régions arctiques un refroidissement intense dans les basses couches de l'atmosphère, et il se forme sur ces régions une calotte d'air très froid qui, du fait de sa forte densité, tend à s'étaler horizontalement vers les régions tempérées. Simultanément, l'air plus chaud des régions tempérées se trouve soulevé et vient prendre la place de l'air froid en cours d'étalement.

Mouvements de l'air froid et de l'air chaud

Dessin : Mouvements de l'air froid et de l'air chaud

Dessin

Étalement de l'air froid dû à l'effet de la pesanteur et mouvement compensateur de l'air chaud 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les grands anticyclones stationnaires qui se forment soit dans les régions polaires, soit pendant l'hiver boréal sur le continent asiatique sont évidemment des sources de masse d'air polaire froid et sec. La température pseudo-potentielle peut atteindre − 10 à − 15 0C près du sol ; elle croît avec l'altitude.

Anticyclone stationnaire

Dessin : Anticyclone stationnaire

Dessin

Anticyclone stationnaire 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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À l'inverse, les anticyclones stationnaires tropicaux qui ceinturent le globe de part et d'autre de l'équateur sont une source permanente d'air tropical chaud et humide du fait de la longue stagnation d [...]


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Diagramme adiabatique

Diagramme adiabatique
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Refroidissement d'une particule d'air ascendante

Refroidissement d'une particule d'air ascendante
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La circulation atmosphérique équatoriale

La circulation atmosphérique équatoriale
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Mouvements de l'air froid et de l'air chaud

Mouvements de l'air froid et de l'air chaud
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  • : Département de la coopération technique à l'Office mondial de la météorologie, Genève, ingénieur général de la météorologie

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Pour citer l’article

Bernard GOSSET, « MASSES D'AIR », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/masses-d-air/