GISH LILLIAN (1893-1993)

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La Bohème, K. Vidor

La Bohème, K. Vidor
Crédits : De Agostini

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Le Vent, V. Sjöström

Le Vent, V. Sjöström
Crédits : Hulton Getty

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Lillian Gish est décédée le 30 janvier 1993. Née le 14 octobre 1893, elle fait partie des premières vedettes grâce auxquelles le mot “star” est passé à la langue française.

Lillian Gish débute sur les planches à l'âge de cinq ans, poussée par sa mère, elle-même obligée de faire du théâtre pour subvenir aux besoins de la famille, en raison des absences répétées d'un père fantasque. Sa sœur cadette, Dorothy, ne tardera pas à la rejoindre sur scène. C'est en 1912, alors que les deux sœurs sont venues aux studios Biograph à New York pour voir tourner une ancienne camarade devenue célèbre, Mary Pickford, que le metteur en scène vedette de la maison, David Wark Griffith, les remarque et leur trouve aussitôt un rôle dans un film en deux bobines, An Unseen Enemy. Elles incarnent deux jeunes filles menacées par des cambrioleurs. Cette réalisation typique du génie de Griffith, qui fait déjà la part belle au montage alterné et au gros plan, est rehaussée par la spontanéité et le réalisme des interprètes, Lillian surtout, qui se fera, sous la houlette de Griffith, une spécialité des rôles de jeune fille en émoi.

Commence alors une décennie fabuleuse, où les noms de Griffith et de Lillian Gish (avec ou sans Dorothy) sont associés dans beaucoup de films phares : Judith de Béthulie (1913), Naissance d'une nation (1915), Intolérance (1916), Les Cœurs du monde (1918), Le Pauvre Amour (1919), Le Lys brisé (1919), À travers l'orage (1920) et Les Deux Orphelines (1922). Bien que les héroïnes griffithiennes ne dépassent guère le stéréotype de la vierge en détresse chère au mélodrame victorien, c'est par sa frêle beauté, sa rigueur et son intensité dramatique que Lillian Gish arrache ses personnages à la convention pour en faire des figures tragiques. Avec un génie tout particulier du geste, elle charge ses rôles d'une vérité qui effraie même ses metteurs en scène : sa terreur dans Le Lys brisé où, pauvre petite Londonienne martyrisée, elle se réfugie dans le placard pour échapper à la furie [...]

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Lenny BORGER, « GISH LILLIAN - (1893-1993) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mars 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/lillian-gish/