NINI JEAN-BAPTISTE (1717-1786)

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Nini et l'art du portrait en médaillon

À partir de 1762, Nini se spécialise dans la réalisation de portraits en médaillon qui représentent les personnages importants de son époque ou ses intimes. Si Charles Nicolas Cochin fils crée au milieu du xviiie siècle une nouvelle formule de portraits gravés en profil dans un médaillon circulaire, Jean-Baptiste Nini a le mérite d'imposer une formule similaire avec le petit médaillon sculpté en terre cuite. Le modèle qu'il met au point rend ses médaillons très facilement reconnaissables : figure de profil très minutieusement dessinée, de dimension invariable, soit de grand module (de 15 à 16 cm) soit de petit module (de 10 à 11 cm). Il privilégie le costume contemporain à la représentation à l'antique qui s'arrête sous le cou et explore très minutieusement le rendu des costumes et des coiffures. On a pu reconnaître dans certains portraits de Nini plusieurs sources iconographiques, connues par la diffusion en série : les portraits du comte de Caylus, du prince de Beauvau, de Moreau le Jeune et du marquis d'Argenson sont directement issus d'estampes de Charles Nicolas Cochin, le médaillon de Catherine II et celui de Mademoiselle Clairon sont des répliques de médailles commémoratives en bronze.

La galerie sculptée par Nini, disparate, est loin de l'encyclopédisme d'un David d'Angers, le grand spécialiste du médaillon sculpté au xixe siècle. Sur soixante modèles recensés à ce jour, on voit défiler les célébrités de la seconde moitié du xviiie siècle comme Voltaire, Franklin, Catherine II, l'impératrice Marie-Thérèse, Louis XV, Louis XVI ou Marie-Antoinette. C'est également la société fréquentée par Nini : Jacques-Donatien Le Ray de Chaumont et son épouse Thérèse Jogues, Orien Marais, régisseur de Chaumont et sa première femme, Marie-Catherine Jacquet, Michel Foucault, ami puis gendre de Le Ray, Pierre Berthevin, céramiste du roi de Suède et du Danemark. Le cercle de Nini compte plusieurs ecclésiastiques : Jean Antoine de Castellas, chantre-comte de Lyon, monseigneur de Jarente, évêque d'Orléans. Nini réalise deux de ses plus beaux [...]


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Marie-Cécile FOREST, Barbara SIBILLE-PUCCINI, « NINI JEAN-BAPTISTE - (1717-1786) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 janvier 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/jean-baptiste-nini/