PURDY JAMES (1923-2009)

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James Purdy fut un maître du roman gothique échevelé tel qu'il est transporté de la lande anglaise des Hauts de Hurlevent jusque dans les enclaves rurales de l'Amérique profonde. Il s'inscrivait en cela dans une lignée qui, outre-Atlantique, remonte au moins à Hawthorne : comme chez le romancier de Salem, tout, dans son œuvre, se passe souvent entre chien et loup, à la lisière crépusculaire qui sépare la veille d'un sommeil hanté de fantômes oniriques.

Troisième de cinq garçons, James Purdy est né en 1923 à Fremont (Ohio), dans une famille d'ascendance scoto-irlandaise, farouchement calviniste. Le divorce de ses parents fait très tôt de lui un de ces enfants à l'abandon qui peupleront ses livres.

Dès 1957, avec Color of Darkness (Couleur de ténèbres), la tonalité est donnée. Dans la plus mémorable des nouvelles de ce recueil, deux garçons, orphelins depuis peu, le très beau Fenton, dix-neuf ans, et son petit frère, débarquent de leur campagne de Virginie de l'Ouest dans la grande ville, Chicago ou New York. Alors qu'ils rôdent dans les bas-fonds, ils sont repérés par un écrivain vieillissant qui, à l'éclat sauvage du regard de l'adolescent, mesure sa propre décrépitude. De rage, il ramène les deux jeunes gens chez sa maîtresse, riche héritière sur le retour vivant cloîtrée dans sa maison, qu'elle a transformée en chambre funéraire à la mémoire de son défunt époux : le seul pervers plaisir qui lui reste est de détruire les âmes innocentes. Vampirisé par ce couple d'amants diaboliques, Fenton parvient quand même (en le tuant) à soustraire son petit frère à la corruption. Son dernier geste est d'embrasser tendrement le cadavre sur les lèvres avant de porter au grenier la malle où il l'a enfermé.

Malcolm (1959), le premier roman de James Purdy, met également en scène un jeune éphèbe vierge et innocent qui semble attendre passivement que chacun imprime violemment sa marque sur lui. Il tombe entre les mains d'un astrologue pédéraste, sorte de gourou satanique qui entreprend son éducation en l'exposant à diverses scène [...]

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Écrit par :

  • : professeur de littérature américaine à l'université de Paris-IV-Sorbonne et à l'École normale supérieure

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Pierre-Yves PÉTILLON, « PURDY JAMES - (1923-2009) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 décembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-purdy/