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L'influence des institutions sur les individus

Dans quelle mesure les institutions exercent-elles une influence sur la façon dont les acteurs sociaux – individuels ou collectifs – formulent les fins et les moyens de leur action ? Telle est la première question qui fait débat au sein de la communauté scientifique. Question centrale s'il en est, car de la réponse à cette question dépend l'importance que l'on accorde aux institutions dans l'explication du comportement des acteurs. La majorité des spécialistes leur accordent un pouvoir contraignant, considérant que l'ordre institutionnel enserre les conduites et les rôles dans un réseau de contraintes, fournit aux individus et aux groupes des modèles d'action ou des lignes de conduite. L'institution intervient donc dans la structuration des choix et des calculs, ne serait-ce que parce qu'elle permet d'anticiper les coups potentiels des partenaires et adversaires. Certains auteurs vont cependant plus loin en affirmant que l'institution détermine également nos façons de penser, nos préférences et jusqu'à nos émotions les plus intimes (Mary Douglas en anthropologie, Robert O. Kehoane en relations internationales, ou encore Paul DiMaggio et Walter Powell dans l'étude des organisations).

Cette façon d'appréhender les institutions comme des variables limitant la marge de liberté des acteurs n'est cependant pas sans poser problème. Elle se heurte d'abord à une question : si les institutions exercent une telle influence sur les personnes, comment un changement institutionnel peut-il advenir ? Elle occulte ensuite le fait que les institutions fournissent également des ressources aux acteurs. Par exemple, la personne qui occupe la position présidentielle en France est la seule à pouvoir dissoudre l'Assemblée nationale ou à enclencher l'arme nucléaire. De ce point de vue, les institutions peuvent se concevoir comme « un ensemble de positions qui autorisent ceux qui s'en réclament à se livrer légitimement à des pratiques sans encourir le risque d'être accusés d'imposture ou d'arbitraire » (Bastien François, « Le Président, pontife constitutionnel », in Bernard Lacroix et Jacques Lagroye dir., Le Président de la République, 1992).

Faut-il alors en déduire que les institutions constitueraient finalement des paramètres neutres dans le jeu des acteurs ? C'est ce qu'affirme l'analyse systémique (Karl Deutch et David Easton). Dans cette perspective, les institutions gouvernementales sont conçues comme une sorte de réseau central de communication entre l'ordre politique et la société. Mais, dans la mesure où elles sont immuables et incontestées, elles disparaissent in fine des variables explicatives au profit de ce qui est alors présenté comme les déterminants réels de la vie politique – la structure des intérêts et la distribution du pouvoir parmi les acteurs politiques pertinents. Aussi, si l'on s'accorde à penser que les institutions ne sont pas des épiphénomènes, retiendra-t-on simplement qu'elles constituent à la fois – et même simultanément – une contrainte et une ressource. Reste à savoir à quelles conditions et par quels mécanismes elles influencent les individus et les groupes.

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Écrit par :

  • : docteur en science politique, maître de conférences en science politique à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

Delphine DULONG, « INSTITUTION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 février 2023. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/institution/