GEOFFROY HENRI JULES JEAN (1853-1924)

Peintre et illustrateur, né à Marennes, mort à Paris où son épitaphe au cimetière de Pantin précise qu'il était le « peintre des enfants et des humbles ». Humble et laborieux, il l'était lui-même, vivant au milieu des gens du faubourg qui lui servaient de modèles. Après avoir suivi les cours de gravure et de lithographie d'Eugène Levasseur, Geoffroy expose régulièrement aux Salons à partir de 1874.

Le peintre, qui loge dans la rue du Faubourg-du-Temple, est à même d'observer la pauvreté, les titres de ses toiles en témoignent : Les Infortunés (1883), Les Affamés (1886). Le Jour de visite à l'hôpital (1889) a consacré Geoffroy, qui signait « Géo », peintre de la maladie, de la misère et de la mort ; mais l'œuvre est aussi un hymne au progrès médical. On citera encore dans ce registre Noël des petits au dispensaire de la Goutte de Lait de Belleville (1908, musée de l'Assistance publique).

C'est l'observation des enfants — son atelier dominait une école — qui l'inspire le mieux. Les écoliers sont croqués avec vivacité par un regard presque photographique qui enregistre le décor un peu triste et la pédagogie des « classes Jules Ferry ». Dans La Leçon d'écriture, Le Lavabo à l'école maternelle, Geoffroy souligne les physionomies, met l'accent sur la diversité des attitudes, fait revivre l'école populaire. Le Compliment un jour de fête à l'école (musée des Beaux-Arts de Saintes), scène ingénue bien observée, est une de ses toiles les plus fraîches. La composition sobre — sarraus noirs, têtes rasées aux regards transfigurés par l'émotion — est animée par le jeu des physionomies et la luminosité délicate de l'ensemble.

Geoffroy a illustré dans la même veine et en noir et blanc de nombreux livres et albums pour les éditeurs Delagrave et Hetzel. Les thèmes choisis concernent la vie à l'école (Une année de collège à Paris, 1883, Mémoires d'un collégien russe, 1889), la vie familiale (Jack et Jane, Histoire de deux bébés, Contes de l'oncle Jacques, parus chez Hetzel), les scènes de rue, plus rarement la pure fantaisie comme dans l'amusante série des Pierrot (La Grammaire de Pierrot). Il réussit mieux dans les albums que da [...]

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Laura NOESSER, « GEOFFROY HENRI JULES JEAN - (1853-1924) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/henri-jules-jean-geoffroy/