FORÊTSVue d'ensemble

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À l'échelle mondiale, la forêt couvre à peu près 31 p. 100 des terres émergées. Schématiquement, on distingue deux grands types de formations : les forêts tempérées, qui se développent sous des climats contrastés, caractérisées par une croissance discontinue, en relation avec les saisons ; les forêts tropicales, localisées sous un climat chaud et humide, qui, elles, présentent une croissance continue. Ces deux grands ensembles se déclinent en plusieurs variantes selon leur situation en latitude et/ou en altitude. Les forêts boréales (ou taïga), spécifiques des zones continentales froides, qui forment essentiellement une vaste bande entourant la partie supérieure de l'hémisphère Nord, et les forêts méditerranéennes, caractérisées par une saison sèche prolongée, sont des forêts tempérées si particulières que chacune d'elles peut former un groupe à part.

Canopée, forêts du Gabon

Photographie : Canopée, forêts du Gabon

Photographie

Vue de la canopée des forêts du Gabon. 

Crédits : D. Louppe/ CIRAD

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La forêt est dite dense ou fermée si les arbres (ou plus précisément la projection des cimes sur le sol) sont jointifs ou occupent plus des deux tiers de la surface ; claire ou ouverte si les arbres occupent entre deux tiers et un quart de la surface. Elle ne saurait cependant se réduire à une formation végétale dans laquelle les arbres prédominent. En effet, elle forme, avec la communauté d'êtres vivants remarquablement diversifiés qu'elle renferme, un écosystème qui possède une structure et une organisation complexes. La forêt naturelle est constituée d'essences forestières dites climaciques, c'est-à-dire en équilibre (climax) avec les conditions de sol et de climat. C'est le cas, en particulier, des forêts évoluant en dehors de l'intervention de l'homme (réserves intégrales ou forêts inaccessibles). Milieu naturel fragile, la forêt est soumise à de nombreux risques : incendies, dégâts dus au vent, parasites divers, changements climatiques, dépérissement, action humaine mal contrôlée (déforestation)...

La forêt a depuis longtemps été asservie aux besoins des sociétés en développement. Source de bois de feu et de construction, elle a été surexploitée partout en Europe jusqu'à [...]

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Écrit par :

  • : ingénieur en chef du Génie rural des eaux et forêts, enseignant-chercheur

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Pour citer l’article

Yves BASTIEN, « FORÊTS - Vue d'ensemble », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/forets-vue-d-ensemble/