DELESSERT ÉTIENNE (1941- )

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Né en 1941 à Lausanne, fils de pasteur, Étienne Delessert garde de son enfance la croyance « aux personnages venus de notre inconscient qui cognent, s'envolent et rient en renversant tout ce qui est sur la table de notre raison ». Sa formation de dessinateur de presse (Elle, Twen, Graphis) et son expérience de graphiste et de publiciste à Paris, sa découverte dans les années 1960 des livres d'images d'André François et d'Alain Le Foll, puis de ceux de Tomi Ungerer et de Maurice Sendak, l'incitent à travailler à New York. Sa collaboration avec l'éditeur Harlin Quist, qui prône une édition anticonformiste pour enfants, lui laisse entière liberté pour construire un monde inventif, libre de tabous.

Le premier album de Delessert évoque l'histoire de l'arche de Noé dans un registre profane et impertinent (Sans fin la fête, Harlin Quist, 1967). Delessert y élabore un style d'illustration d'une plasticité raffinée : la virtuosité de la ligne gracieuse et animée s'autorise des déformations expressives dans les proportions (le singe) ou les postures mais ne s'exerce jamais au détriment de la clarté de la composition ; les différents motifs et plans sont bien repérables, et le détail est piquant. En coloriste inspiré, Delessert joue d'une palette délicate où les tons non saturés aux dégradés nombreux forment une pâte fine, lumineuse : il combine gouache, aquarelle et crayons sur des fonds préparés, isole les couches par des vernis et termine l'image par des glacis. La prééminence accordée au regard, tout aussi innocent chez l'homme et les bêtes, convie l'enfant à participer sans préjugé à la fête.

Dans ses albums suivants (Conte no 1, Conte no 2, Harlin Quist, 1968), Delessert se met à l'unisson du non-sens d'Ionesco en créant un univers hors normes qui rappelle celui d'Alice au pays des merveilles : en contrepoint du jeu sur les mots de l'écrivain, l'illustrateur compose des scènes faisant vivre l'atmo [...]


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Laura NOESSER, « DELESSERT ÉTIENNE (1941- ) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/etienne-delessert/