HILLARY EDMUND (1919-2008)

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L'un des deux premiers hommes à avoir atteint, le 29 mai 1953, le sommet de l'Everest (8 848 m), le « toit du monde », situé dans l'Himalaya, à la frontière du Tibet et du Népal. Si d'autres auraient pu être dépassés par une célébrité aussi écrasante, le Néo-Zélandais Edmund Percival Hillary a su aller « au-delà de l'Everest », en consacrant l'essentiel de son énergie à rendre service à la région dont cette montagne est le joyau : les vallées du Khumbu, népalaises, mais peuplées de Sherpas d'origine et de culture tibétaines.

Edmund Hillary est né dans la petite ville de Tuakau, en Nouvelle-Zélande, le 20 juillet 1919. Après deux ans d'études à l'université d'Auckland, le jeune homme rejoint son père, devenu apiculteur, et apprend le métier en même temps qu'il découvre l'alpinisme. Avec le guide Harry Ayres, il réussit à gravir, en 1948, l'un des « grands problèmes » des Alpes de Nouvelle-Zélande, l'arête sud de l'Aoraki (mont Cook, 3 764 m), point culminant du pays.

En 1951, Hillary participe à une petite expédition néo-zélandaise dans l'Himalaya du Garhwal (Inde). Le grand alpiniste britannique Eric Shipton (1907-1977) lui propose alors de rejoindre une expédition de reconnaissance permettant d'approcher l'Everest par le versant sud, népalais, qui était alors pratiquement inconnu. En effet, les six expéditions britanniques qui avaient été menées, sans succès, de 1921 à 1938, empruntaient toutes le versant nord, tibétain. Depuis l'invasion du Tibet par la Chine en 1950, l'accès à l'Everest par la face nord n'est plus possible, alors que le Népal ouvre ses portes aux étrangers. L'expédition Shipton parvient l'année suivante (1951) à forcer la principale difficulté, la cascade de glace (Khumbu Icefall), une des plus impressionnantes chutes de séracs du monde. Pour Hillary, qui découvre les vallées du Khumbu, c'est le début d'une longue histoire d'amour avec le pays Sherpa.

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Le Néo-Zélandais Edmund Hillary et le Sherpa Tenzing Norkay atteignent le sommet de l'Everest, le « toit du monde » (8 848 m). Ils réalisent ainsi le rêve de tous les « conquérants de l'inutile ». Jusque-là mélange d'aventure et de découverte, l'alpinisme va devenir un sport. Les derniers sommets inviolés de l'Himalaya vont être rapidement conquis […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/alpinisme-conquete-de-l-everest/#i_50070

Pour citer l’article

Sylvain JOUTY, « HILLARY EDMUND - (1919-2008) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 avril 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/edmund-hillary/