LIVINGSTONE DAVID (1813-1873)

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Missionnaire et explorateur écossais. Issu d'une famille modeste, Livingstone travaille dans une manufacture de coton dès l'âge de dix ans et s'instruit en suivant les cours d'une école du soir, formation qu'il complète par de nombreuses lectures personnelles. Vers sa vingtième année, il décide de devenir missionnaire et étudie la médecine et la théologie à Glasgow puis à Londres. Membre de la London Missionary Society, il s'embarque pour l'Afrique du Sud et s'établit à la mission de Kourouman (juillet 1841) d'où il parcourt le Bechuanaland, nouant des rapports amicaux avec les indigènes dont il apprend les langues, observe les mœurs et pour lesquels il crée des écoles confiées à des maîtres africains.

S'avançant toujours plus au nord pour fonder de nouvelles missions, le pasteur qu'il est devient aussi, par la force des choses, le découvreur d'une Afrique centrale encore inconnue des Européens. C'est ainsi qu'il traverse le désert du Kalahari et atteint le lac Ngami le 1er août 1849, puis découvre le Zambèze (juin 1851). À partir de 1852, il se consacre entièrement à l'exploration, malgré une santé déficiente et le manque de moyens matériels et financiers, bénéficiant de l'aide efficace des populations africaines qu'il saura toujours s'attacher par ses qualités humaines, en particulier les Makololo de la région de Linyanti, entre le lac Ngami et le Zambèze. Il accomplit ainsi, en une vingtaine d'années, une œuvre immense, à la fois scientifique, évangélique et humanitaire, qu'on peut diviser en trois périodes.

Au cours de la première (1852-1856), il explore le cours supérieur du Zambèze (1853) ; puis, se dirigeant vers l'ouest, il découvre le fleuve Kassaï (1854), traverse l'Angola et atteint Saint-Paul de Loanda sur la côte atlantique (31 mai 1854). Il repart bientôt et réussit la première traversée d'ouest en est du continent africain jusqu'à Quilimane (20 sept. 1854-20 mai 1856), après avoir descendu le Zambèze et découvert les chutes Victoria (17 nov. 1855). Il est désormais célèbr [...]

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Pour citer l’article

Jean-Marcel CHAMPION, « LIVINGSTONE DAVID - (1813-1873) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/david-livingstone/