LEWIS BERNARD (1916-2018)

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Historien américain du monde musulman et du Proche-Orient, Bernard Lewis était un intellectuel controversé. Né à Londres le 31 mai 1916 dans une famille juive britannique, Bernard Lewis se découvre une passion pour les langues du Proche-Orient au moment où il est confronté à l’hébreu biblique pour sa bar mitzvah. Il commence alors à apprendre l’arabe, le persan, le turc ottoman et le turc moderne et, après un séjour à Paris et un autre au Moyen-Orient, il soutient une thèse en 1939 à l’École des études orientales et africaines de l’université de Londres. Intervient alors un événement qui va marquer durablement sa vie d’érudit : il est engagé, pour ses connaissances linguistiques, par le ministère britannique des Affaires étrangères (le Foreign Office), dans le département du renseignement. Il interrompt ses activités de chercheur, durant toute la Seconde Guerre mondiale, pour les reprendre à la fin du conflit et enseigner à l’université de Londres à partir de 1949. Outre ses nombreuses publications sur l’histoire des Arabes et l’histoire de la Turquie dont il est un grand spécialiste, il participe à l’élaboration de l’ouvrage de référence pour tous les spécialistes de l’Islam, l’Encyclopédie de l’Islam (Brill, 1re et 2e éditions).

Dès cette époque apparaissent dans ses écrits des idées promises à un grand succès, mais qui s’inscrivent alors dans la continuité de l’ère coloniale : division du monde en grandes civilisations, impérialisme occidental présenté comme porteur de « civilisation » (abolition de l’esclavage, diffusion des idées de démocratie, apports technologiques), et donc naturel voire « souhaitable » et, pour l’Islam, reconnu comme une grande civilisation, nonobstant sa diversité géographique et historique, succession d’une période de décadence après un apogée au Moyen Âge. Bernard Lewis n’est pas si loin du Fernand Braudel de la Grammaire des civilisations, ouvrage rédigé en France au début des années 1960 pour les progra [...]

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Pascal BURESI, « LEWIS BERNARD - (1916-2018) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/bernard-lewis/