SPENCE BASIL (1907-1976)

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Quoique architecte renommé et honoré de nombreuses commandes officielles, sir Basil Spence est à peine mentionné par les historiens de l'architecture moderne. Dans son ensemble, son œuvre se constitue de structures conventionnelles, revêtues d'un langage moderniste souvent rhétorique et composé d'éléments détournés de leur signification originale.

Né à Bombay (Inde), Spence fit ses études aux universités de Londres et d'Édimbourg ; il effectua un stage chez sir Edwin Lutyens, qui, après des débuts dans les rangs de l'avant-garde, s'était tourné vers le néo-académisme. Spence l'assista pour l'exécution de la maison du vice-roi à New Delhi (1931). Après la guerre, Spence fut nommé architecte en chef de Britain can make it, et réalisa dans ce style plusieurs pavillons d'exposition dont le plus remarqué fut le pavillon de la mer au festival de Grande-Bretagne en 1951 : une structure éphémère composée de charpentes légères. La même année, il gagna le concours pour la construction d'une nouvelle cathédrale à Coventry. Sa décision de maintenir les ruines de la vieille cathédrale, bombardée en 1940, comme un élément actif de l'ensemble, et son parti de construire le nouveau bâtiment dans la même pierre naturelle rose que l'ancien, constituent les aspects heureux de ce projet. Mais pour Spence, ces ruines semblent moins avoir été un lieu de réflexion sur une sacralité dépouillée qu'un élément antithétique qui, par contraste, devait relever le symbolisme triomphaliste de sa propre architecture. La nouvelle cathédrale, implantée perpendiculairement à l'ancienne, donc dans la direction nord-sud, et reliée à celle-ci par une volée monumentale d'escaliers recouverte d'un porche, est une œuvre quasi gothique. Elle est formée d'une nef allongée et axée univoquement vers l'autel monumental ; celui-ci est surmonté d'une immense tapisserie néo-expressionniste de Graham Sutherland, représentant une vision apocalyptique du Christ. Plusieurs éléments d'art dé [...]


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François STRAUVEN, « SPENCE BASIL - (1907-1976) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/basil-spence/