OPARINE ALEXANDRE IVANOVITCH (1894-1980)

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Alexandre Oparine est un biochimiste soviétique, né le 2 mars 1894 à Ouglitch, ville située au nord de Moscou sur la Volga, dans l’oblast de Iaroslav. Il est surtout connu pour avoir formulé, dès 1922, une théorie sur l’origine de la vie qui explicite, dans le contexte de l’environnement terrestre originel, le passage de molécules minérales à une « soupe prébiotique », mélange de molécules de complexité croissante qui aurait conduit à l’apparition inéluctable de formes vivantes.

L’ensemble de la carrière universitaire d’Oparine se déroule à Moscou. Il y reçoit le titre de docteur en 1917 avec une thèse menée dans le département de physique et de mathématiques. En 1922, il est introduit dans le laboratoire de physiologie végétale de l’université où il conduit des travaux sur le métabolisme des cellules végétales et s’intéresse aux questions agronomiques et nutritionnelles. Il devient titulaire de la chaire de biochimie végétale en 1929, directeur de l’Institut de biochimie de l’Académie des sciences en 1946 – poste qu’il occupera jusqu’à sa mort, le 21 avril 1980 – et membre titulaire de l’Académie des sciences de l’URSS en 1960. Décoré de l’ordre de Lénine, il est fait « héros du travail soviétique ». En 1976, le prix Kalinga de l’UNESCO lui est attribué et marque la reconnaissance internationale de ses travaux.

Alexandre Oparine

Alexandre Oparine

Photographie

Surtout connu pour ses travaux et ses hypothèses sur l'origine de la vie, Alexandre Oparine a aussi été un expérimentateur de renom dans le domaine de la physiologie végétale. Il est représenté ici (à droite), sur ce cliché de 1938, dans son laboratoire à l'Institut de physiologie... 

Crédits : Sputnik/ AKG-images

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À l’intérieur de cette trajectoire scientifique brillante, Oparine mène de front deux types de recherches : l’un relatif à l’enzymologie et au métabolisme des plantes, l’autre sur les hypothèses liées à l’origine de la vie, la renommée du biochimiste concernant surtout ce second thème. Ses études sur le métabolisme ne sont toutefois pas sans importance puisqu’elles ont contribué à la persistance d’une biochimie soviétique forte durant la période noire lyssenkiste, et au renouveau dynamique de la biologie soviétique après 1965.

Dès 1922, Oparine présente, devant la société botanique de l’URSS, une première hypothèse sur la production de mo [...]

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « OPARINE ALEXANDRE IVANOVITCH - (1894-1980) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/alexandre-ivanovitch-oparine/