REY ALAIN (1928-2020)

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Alain Rey est né le 30 août 1928 à Pont-du-Château (Puy-de-Dôme), près de Clermont-Ferrand, dans une famille catholique. Son père, polytechnicien et bibliophile, lui transmet le goût des mots, mais pas celui des grandes écoles. Du côté des études universitaires, le jeune Alain se montre en effet assez nomade : après un passage en khâgne, à Sciences-Po et à la Sorbonne, il s’inscrit à l’école d’officiers de Cherchell, près de Tipaza, en Algérie. L’expérience le marque profondément. Choqué par la violence coloniale, il conservera de cette immersion dans le monde militaire une conception libertaire de l’existence.

Alain Rey

Photographie : Alain Rey

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« Les langues croissent à mesure que le monde change, et l'histoire, celle des manières de dire comme celle des sociétés, doit inclure le présent. » En bon lexicographe, Alain Rey n'a cessé tout au long de sa carrière de scruter le devenir des mots, qui est aussi celui de notre vision du... 

Crédits : Philippe Matsas/ Opale/ Bridgeman Images

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Ironie de l’histoire, c’est un avocat pied-noir, Paul Robert (1910-1980), riche héritier d’une famille propriétaire de champs d’orangers, qui lui met le pied à l’étrier en publiant une annonce dans Le Monde. Passionné par la langue française, il recherche des linguistes afin de réaliser ce qui serait un nouveau Littré. En 1952, Alain Rey se lance dans cette collaboration avec Paul Robert en vue de créer ce nouveau dictionnaire. Un an plus tard paraît le premier volume du Grand Robert, qui sera achevé en 1966. En 1967, à partir du travail effectué, la première édition du Petit Robert mis au point par Alain Rey, Josette Debove et Henri Cottez vient concurrencer Le Petit Larousse. Très vite, l’ouvrage se présente comme un signe de distinction culturelle, et comme le dictionnaire des lettrés. À l’ordre alphabétique sont ajoutés des renvois analogiques. Bien avant la création d’Internet et ses liens hypertextes, les mots renvoient à des idées qui, à leur tour, renvoient à d’autres mots.

Alain Rey a aussi compris que les mots sont, comme lui, nomades, qu’ils n’ont pas de frontières et qu’ils s’introduisent quelquefois tout à fait fortuitement dans le vocabulaire. En matière de lexicologie, l’érudition ne suffit donc pas : elle doit s’accompagner de l’observation, afin de percevoir la manière dont la langue française « bouge » dans la [...]

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Pour citer l’article

Laurent LEMIRE, « REY ALAIN - (1928-2020) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/alain-rey/