AIGLE IMPÉRIALE

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Oiseau de Zeus puis de Jupiter, patron de Rome, l'aigle fut employé par les Barbares qui le considéraient comme le symbole de l'Être suprême (Édouard Salin). Des indices prouvent que Charlemagne l'employa au sommet du mât de ses navires (denier de Quentovic, après 804) et en mit une image en bronze au-dessus de son palais d'Aix (Richer, Thietmar). Ce symbole romain parvint aux Stauffen qui le placèrent sur leur écu (vers 1175, sous Frédéric Ier Barberousse, un pfennig frappé à Maestricht montre un écu orné d'un aigle et entouré d'une légende signifiant que c'est l'écu de l'empereur) ; c'est ainsi que les empereurs et rois des Romains, plus tard rois de Germanie, eurent les armes à l'aigle qui devinrent celles de l'Allemagne. Byzance prit aussi l'aigle, qui est du genre féminin en héraldique. Depuis la fin du xiiie siècle, Charlemagne fut souvent représenté symboliquement par un écu aux armes parti de l'Empire (l'aigle) et de France (les fleurs de lis), ce qui apparaît en particulier sur le sceptre « de Charlemagne » fait pour le sacre de Charles V de France (1364). Des auteurs français du xviie siècle en vinrent à dire que Charlemagne avait l'aigle d'or sur champ d'azur, alors que les armes traditionnelles du Saint-Empire étaient en réalité une aigle de sable (noir) en champ d'or. Ces textes d'André Favyn (Le Théâtre d'honneur de chevalerie, Paris, 1620) et de Marc-Gilbert de Varennes (Le Roy d'armes..., Paris, 1635) furent lus par Vivant Denon et Napoléon Ier quand on créa les armoiries impériales autour de l'idée de Charlemagne (1804). Pour distinguer la nouvelle aigle française des aigles de l'empereur des Romains et d'Autriche, de l'empereur de Russie, du roi de Prusse et même des États-Unis d'Amérique, on dessina une aigle romaine, empiétant un foudre, les ailes baissées, en un style naturaliste fort peu héraldique, mais déjà assez visible sur des symboles prussiens (maillons de l'ordre de l'Aigle noir, aigle des drapeaux, etc.). Les ar [...]

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Hervé PINOTEAU, « AIGLE IMPÉRIALE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/aigle-imperiale/