BIKILA ABEBE (1932-1973)

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Vainqueur du marathon aux jeux Olympiques en 1960 à Rome puis en 1964 à T̄okȳo, l'Éthiopien Abebe Bikila demeure le symbole de l'émergence de l'Afrique sur la scène athlétique.

Abebe Bikila est né le 7 août 1932 dans une famille pauvre de paysans. Il s'engage dans la Garde impériale du négus Hailé Sélassié pour échapper à sa misérable condition. Habitué à courir de longues distances seul en altitude, pieds nus, il participe à des compétitions militaires d'athlétisme, ce qui lui permet d'être remarqué par Onni Niskanen, un Suédois chargé de l'éducation physique en Éthiopie, qui pense que ce coureur longiligne (1,76 m, 60 kg) pourrait devenir un marathonien de grande valeur. Niskanen astreint son nouvel élève à de rudes séances de préparation, lesquelles portent leurs fruits : Bikila gagne le marathon de sélection éthiopien pour les Jeux de Rome, sur un parcours très difficile, en 2 h 21 min 33 s, un excellent temps. Néanmoins, Bikila est totalement inconnu lorsqu'il se présente aux Jeux de Rome, et aucun commentateur sportif n'évoque son nom quand il s'agit de désigner les favoris du marathon olympique : on songe au Britannique Arthur Keily, à l'Argentin Osvaldo Suarez, aux Soviétiques Sergueï Popov et Konstantin Vorobiev, au Marocain Rhadi ben Abdesselam. Le 10 septembre 1960, jour du marathon olympique, Bikila, qui court comme il en a l'habitude pieds nus, part prudemment ; mais, après 5 kilomètres, il se détache en compagnie d'Arthur Keily, du Belge Aurèle Vandendriessche et de Rhadi ben Abdesselam. Au dix-huitième kilomètre, Rhadi force l'allure ; seul Bikila peut le suivre. Les deux hommes mènent bon train et se marquent jusqu'à 5 kilomètres du but. Bikila, profitant d'une légère montée, décroche Rhadi ; il accélère encore l'allure et franchit en tête la ligne d'arrivée, située sous l'Arc de Constantin, à l'endroit même où vingt-cinq ans plus tôt Mussolini avait lancé par un long discours ses troupes à la conquête de l'Éthiopie : il l'emporte en 2 h 15 min 16,2 s – battant le record olympique établi par [...]


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  • : historien du sport, membre de l'Association des écrivains sportifs

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Pour citer l’article

Pierre LAGRUE, « BIKILA ABEBE - (1932-1973) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/abebe-bikila/