WASHINGTON, ville

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Capitale fédérale et sixième agglomération des États-Unis, avec 6,2 millions d'habitants en 2018 (702 000 dans la ville même), Washington DC (District of Columbia) est le maillon méridional de la mégalopole BosWash (Boston-Washington), située au nord-est du pays. Édifiée sur la rive gauche du Potomac, à 180 kilomètres de son débouché dans la vaste baie de Chesapeake ouvrant sur l’Atlantique, elle doit le choix de son site à la rupture de charge imposée aux navires de haute mer en raison de la présence de rapides sur le cours amont du fleuve.

États-Unis : carte administrative

États-Unis : carte administrative

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Carte administrative des États-Unis. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les Amérindiens occupent les lieux depuis 4 000 ans quand les premiers colons explorent la région en 1608. Des conflits surviennent entre les deux groupes dès la fin du xviie siècle ; toutefois, au milieu du xviiie, les villages d’Alexandria (1749) et de Georgetown (1751) sont fondés de part et d'autre des rapides du Potomac. Le commerce du tabac et d'autres productions agricoles de ce qui était alors la colonie du Maryland permet le développement du port de Georgetown. Une université est ouverte dès 1789.

En 1783, alors que la guerre d’indépendance des États-Unis prend fin, la légitimité de Philadelphie en tant que capitale est contestée. Sur une proposition de James Madison, les treize États existants décident de créer une capitale fédérale sur un territoire indépendant de tout État et localisé au centre de la nouvelle confédération. Le Maryland et la Virginie, séparés par le Potomac, proposent alors un espace situé à leurs frontières, à cheval sur le fleuve, sur l’emplacement d’anciens marais, et à la limite entre les États du Nord, plutôt industriels, et ceux du Sud, plus orientés vers l’agriculture. Le président George Washington, qui a le pouvoir de décider de la localisation de la nouvelle capitale, décide d'y intégrer le village d'Alexandria, à proximité de sa propriété de Mount Vernon. Le site de la nouvelle ville est alors défini : ce sera un carré de 16 kilomètres de côté enjambant le Potomac et incluant Alexandria et le port de Georgetown. En 1791, le territoire est baptis [...]


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Pour citer l’article

Laurent VERMEERSCH, « WASHINGTON, ville », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/washington-ville/