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WHITMAN WALT (1819-1892)

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Walt Whitman - crédits : Three Lions/ Hulton Archive/ Getty Images

Walt Whitman

Auteur d'un unique recueil de poèmes, Feuilles d'herbe, qu'il a pendant toute sa vie constamment revu et enrichi, Whitman est indéniablement le plus grand poète lyrique américain et le plus original. Nul n'a mieux évoqué que Giovanni Papini le choc éprouvé lorsqu'on lit les Feuilles d'herbepour la première fois : « Il faut que je confesse, a-t-il avoué, que moi, un Toscan, un Italien, un Latin, je n'ai pas senti ce qu'était vraiment la poésie en lisant Virgile ou Dante, mais bien en lisant les énumérations puériles et les invocations passionnées du bon faucheur des Feuilles d'herbe. »

Le journaliste autodidacte

Lorsque parut la première édition de son chef-d'œuvre en juillet 1855, Walt Whitman avait déjà trente-six ans et rien jusque-là dans sa vie ne semblait le destiner à devenir le plus grand poète des États-Unis. Il était né dans le petit hameau de West Hills, au cœur de Long Island (qu'il appelle de son nom indien de Paumanok dans ses poèmes). Sa famille était très humble et en 1823 son père vendit la petite ferme où il végétait pour s'installer comme charpentier à Brooklyn. Walter Whitman y fréquenta l'école communale jusqu'à onze ans, et ce fut la seule instruction qu'il reçut. Comme il était le deuxième de neuf enfants, on le plaça très vite, comme saute-ruisseau d'abord, puis comme apprenti typographe. Et ce fut ce qui le sauva et lui permit de compléter son instruction. Comme plusieurs autres écrivains américains du xixe siècle (notamment Mark Twain), il apprit à écrire en composant les textes des autres et se transforma peu à peu de typographe en journaliste, après un intermède de plusieurs années comme maître d'école dans divers petits villages de Long Island. Il était alors passionné de politique et militait dans les rangs du parti démocrate, ce qui lui valut de devenir rédacteur, puis rédacteur en chef d'un certain nombre de journaux de New York et de Brooklyn ; mais, après la victoire de l'aile droite de son parti et l'échec des mouvements révolutionnaires en Europe à la fin de 1849, il renonça à la politique et au journalisme et travailla comme charpentier avec son père et ses frères.

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Écrit par

  • : professeur de littérature américaine à l'université de Paris-Sorbonne

Classification

Pour citer cet article

Roger ASSELINEAU. WHITMAN WALT (1819-1892) [en ligne]. In Encyclopædia Universalis. Disponible sur : (consulté le )

Article mis en ligne le et modifié le 14/03/2009

Média

Walt Whitman - crédits : Three Lions/ Hulton Archive/ Getty Images

Walt Whitman

Autres références

  • ÉTATS-UNIS D'AMÉRIQUE (Arts et culture) - La littérature

    • Écrit par , , , , , , et
    • 40 118 mots
    • 25 médias
    ...certains, les œuvres de ces hommes ne portent pas assez l'empreinte de ce qu'est l'Américain, citoyen du Nouveau Monde. Hester Prynne, le capitaine Achab, Walt Whitman lui-même ne parlent pas la langue familière et irrévérencieuse qui choque tant les gentlemen anglais. Ces écrivains de la Renaissance n'ont...
  • FEUILLES D'HERBE, Walt Whitman - Fiche de lecture

    • Écrit par
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    • 1 média

    Walt Whitman (1819-1892) est considéré comme le plus grand poète américain. De son vivant, cet anticonformiste a été célébré comme un génie ou traité d'écrivain obscène. Comme son compatriote Emerson (1803-1882), initiateur d'un mouvement philosophique, le « transcendantalisme », Whitman croit en...

  • FRAGMENT, littérature et musique

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    À cet égard, on pourrait suivre Gilles Deleuze lorsqu'il voit dans l'œuvre de Whitman l'accomplissement d'une écriture fragmentaire qui a « la valeur immédiate d'une énonciation collective » (Critique et clinique). Le monde, pour l'écrivain américain, Whitman et d'autres,...