THÉORIE (sociologie)

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La théorie se caractérise par des traits qui lui sont souvent attribués : la consistance des propositions principales unies par des liens systématiques, leur pertinence et leur adéquation au domaine considéré, leur fécondité, l’interprétation des régularités qui ne se réduit pas toujours à la découverte de lois, la formulation d’hypothèses, la construction des données, un ensemble de procédures de vérification. Elle dispose d’instruments de formalisation : ceux des mathématiques ne sont qu’un cas particulier, car les outils conceptuels constituent par eux-mêmes des moyens de discerner des traits pertinents, de favoriser des généralisations et de manifester des relations.

On peut observer une diversité de modèles théoriques ajustés aux figures de l’ingénieur, du penseur, du savant (spécialisé, globalisant, etc.) et de postures intellectuelles qui inclinent à s’interroger plutôt sur les causes, le sens, les valeurs, l’esprit du temps, etc. On peut distinguer grosso modo quelques types principaux de théories :

– celles de type descriptif visent à identifier les propriétés permettant de spécifier le sens associé par les individus à différents aspects de l’existence sociale ;

– celles de type formel ont pour objet de mettre en œuvre le symbolisme, notamment mathématique, permettant de représenter de façon satisfaisante des régularités observées ;

– celles de type explicatif s’efforcent de mettre au jour les principes de fonctionnement et de transformation d’univers caractérisés par un ensemble de propriétés morphologiques et structurales. La formalisation qui n’emprunte pas nécessairement la voie du symbolisme y apparaît comme un moment d’une objectivation dont la fin est l’explication.

La théorie suppose la généralisation, mais elle n’est pas pour autant un genre philosophique éthéré traitant de choses présumées profondes ou élevées, et placées soit en propos préliminaire soit en conclusion. Par opposition aussi bien avec la généralité vague qu’avec l’argumentation ad hoc sur un secteur du réel arbitrairement découpé, elle est d’abord [...]


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Pour citer l’article

Louis PINTO, « THÉORIE (sociologie) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/theorie-sociologie/