ISTRATI PANAÏT (1884-1935)

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« Un Gorki balkanique ». C'est ainsi que Romain Rolland définissait Panaït Istrati, vagabond héroïque, auteur d'une œuvre écrite essentiellement en français. Grec par son père, roumain par sa mère, celui-ci est né à Braïla, en Roumanie, ville cosmopolite du bas Danube. C'est un gamin du port. On peut voir là l'origine de ses rêves de voyages, ses envies d'horizons nouveaux, sa perpétuelle errance. À douze ans, il quitte l'école. Il ne connaît pas son père, et sa mère ne vit que d'un emploi de blanchisseuse. À vingt ans il est rédacteur à Roumanie ouvrière, et il manifeste déjà sa ferveur pour la politique et la défense des causes sociales. Cet activisme lui vaut le poste de secrétaire du syndicat des travailleurs portuaires de Braïla. Sans argent, il va voyager en clandestin. Il sera aussi valet de chambre, photographe, autant de métiers qui lui permettent de sillonner les rives de la Méditerranée et de parcourir l'Europe.

Après un séjour à Paris, il s'établit en Suisse en 1916, pour soigner sa tuberculose. En 1921, à Nice, Istrati tente de s'ouvrir la gorge. On a trouvé sur lui une lettre, non expédiée, adressée à Romain Rolland. Lorsque celui-ci en prend connaissance, il reconnaît en lui un authentique écrivain et l'encourage à canaliser la force littéraire qui l'habite. Coup sur coup, de 1924 à 1926, vont paraître quatre recueils de récits : Kyra Kyralina (1924) ; Oncle Anghel (1924) ; Présentation des Haïdoucs (1925) ; Domnitza de Snagov (1926). Par l'intermédiaire de son double romanesque, Adrien Zograffi (« Adrien le peintre », en grec), il entreprend de raconter son enfance en Roumanie, avec cette mère pauvre, subissant quotidiennement le labeur et la précarité. Puis ses petits travaux, sa rencontre avec Mikhaïl Kazansky, jeune prince russe déchu à l'humeur changeante, qui lit en français Jack d'Alphonse Daudet. Istrati en est si bouleversé qu'il va faire de Mikhaïl son grand ami, et de la langue de Molière son viatique (Codine, 1926 ; Mikhaïl, 1927 ; La Famille Perlmutter, en co [...]

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Laurent LEMIRE, « ISTRATI PANAÏT - (1884-1935) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 avril 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/panait-istrati/