NIRENBERG MARSHALL WARREN (1927-2010)

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Marshall W. Nirenberg est un biochimiste américain né le 10 avril 1927 à New York. Formé dans les universités de Floride (1952) et du Michigan (1957), il s'intéresse d'abord à la biochimie des sucres, puis à la biosynthèse des protéines quand il entre comme chercheur au National Institute of Health et y dirige la section de biochimie génétique à partir de 1962. Il reçoit le prix Nobel de physiologie ou médecine en 1968 avec H. G. Khorana et R. W. Holley pour « leur découverte du code génétique et son implication dans la biosynthèse des protéines ».

Marshall Nirenberg

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Assis à son bureau du National Institutes of Health, le biochimiste américain Marshall Nirenberg fait face à un tableau noir surchargé de formules chimiques et devant les modèles moléculaires dont il se servait au moment de l'élucidation du code génétique, au début des années 1960. 

Crédits : Courtesy of the National Institutes of Health

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Le concept « un gène-une enzyme » énoncé vingt ans plus tôt par Tatum et Beadle (Prix Nobel de physiologie ou médecine en 1958) pose la question de la correspondance entre la séquence de l'ADN (acide désoxyribonucléique), support moléculaire de l'information génétique, et la séquence en acides aminés des protéines. Plus précisément, comment les quatre bases azotées de l'ADN peuvent-elles coder à la fois la nature de l'acide aminé parmi les vingt existants, et leur localisation dans une protéine ? Des considérations mathématiques laissent penser qu'un triplet de bases serait plus que suffisant pour définir un acide aminé. Peu avant, le rôle des ARN messagers (ARNm), comme intermédiaire chimique entre l'ADN et les protéines, avait été établi : en effet, ils sont indispensables à la production de protéines et copiés sur l'ADN. Pour élucider le code porté par les ARNm, Nirenberg et H. Matthaei eurent l'idée de synthétiser de courts ARN (polyribonucléotides) de séquence connue et de les faire traduire en protéines dans des solutions contenant tous les ingrédients réactionnels nécessaires mais un seul type d'acide aminé radioactif, les dix-neuf autres étant non marqués (1959). En 1961, ils annoncent au congrès de génétique de Moscou [...]


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Pour citer l’article

Samya OTHMAN, « NIRENBERG MARSHALL WARREN - (1927-2010) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/marshall-warren-nirenberg/