McKENNA MALCOLM CARNEGIE (1930-2008)

L'Américain Malcolm Carnegie McKenna fut l'un des plus influents paléontologues de la seconde moitié du xxe siècle. Il avait coutume de prétendre n'avoir jamais travaillé, alors qu'il est l'auteur de centaines de publications scientifiques et d'ouvrages, qu'il a largement contribué à enrichir, réorganiser et exposer au public les collections scientifiques de mammifères fossiles de l'American Museum of Natural History de New York, organisme au sein duquel il a travaillé pendant plus de quarante ans. Il a notamment publié, en 1997, en collaboration avec Susan K. Bell, The Classification of Mammals above the Species Level, ouvrage devenu une référence pour la classification des mammifères.

McKenna est né le 21 juillet 1930, à Pomona (Californie), au sein d'une riche famille d'industriels. Après un premier contact avec les fossiles sur le terrain grâce aux excursions qu'il effectua au Nebraska et au Wyoming dans les années 1940 en compagnie de son professeur de sciences naturelles Raymond Alf, McKenna se passionne pour la paléontologie des mammifères depuis son lit de sanatorium qu'il va occuper pendant plus d'un an pour cause de tuberculose, contractée à l'âge de dix-huit ans. Durant cette période, il dévore toute la littérature paléontologique disponible. En 1958, il soutient, à l'université de Berkeley, une thèse (Ph.D.) sur les mammifères de l'Éocène inférieur du Colorado, sous la direction du professeur Don Savage. L'année suivante, il est recruté à l'American Museum of Natural History de New York où il fera carrière jusqu'en 2000. Il doit y assurer la lourde succession du célèbre évolutionniste George Gaylord Simpson, dont il va suivre les traces en y mettant sa marque. Comme lui, il est d'abord un homme de terrain : aux commandes d'un petit avion, il survole souvent les affleurements du Wyoming ou du Nebraska pour repérer les sites favorables aux fossiles. Il publie aussi de nombreux travaux analytiques et, comme Simpson, aime à décrire et classer les mammifères fossile [...]

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Jean-Louis HARTENBERGER, « McKENNA MALCOLM CARNEGIE - (1930-2008) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/malcolm-carnegie-mckenna/