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INVENTION DU PAPIER EN CHINE

Il est acquis que le papier est né en Chine, mais la date de cette invention a fait l'objet de nombreux débats. L'histoire du papier débute vraisemblablement au iie siècle avant notre ère, comme l'attestent les récentes découvertes archéologiques de fragments de papier mis au jour depuis les années 1980. En 105, Cai Lun, haut fonctionnaire attaché à la cour impériale, décrit avec précision un procédé de fabrication du papier à partir de fibres de mûrier, qui servira de référence durant des siècles. Se substituant aux lamelles de bambou ou de bois et à la soie, le papier devient un support d'écriture, entraînant des conséquences capitales pour le développement de la civilisation de l'écrit en Chine (culture, administration, etc.). Sa fabrication est transmise au Moyen-Orient par des ouvriers chinois faits prisonniers par les Arabes à la bataille du Talas en 751. Vers 790, les premiers papiers sont fabriqués à Bagdad à l'époque du calife Harun al-Rashid. Le procédé utilisé exploite le lin et le chanvre mais aussi, rapidement, la mécanisation de l'écrasement des fibres dans des moulins à papier. En Occident, c'est à partir du xe siècle que l'utilisation du papier, introduit par l'Espagne des Omeyyades, se propage au détriment du parchemin.

— Olivier LAVOISY

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. In Encyclopædia Universalis []. Disponible sur : (consulté le )

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