INTÉRÊT (sociologie)

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Les usages les plus anciens du mot « intérêt » en français, attestés dès le xiiie siècle, sont d’ordre financier (profit du prêt d'argent) ou juridico-économique (dommages et intérêts). Ce n’est qu’au xvie siècle, que réapparaît le sens large issu du latin : « Ce qui importe, ce qui convient en quelque manière que ce soit, ou à l'honneur, ou à l'utilité, ou à la satisfaction de quelqu'un », selon la formulation de la première édition (1694) du Dictionnaire de l’Académie française. Cette définition n’a pas beaucoup bougé jusqu’à aujourd’hui, puisque la neuvième édition donne : « Ce qui importe ou ce qui convient à l'utilité d'une personne, d'une collectivité, d'une institution, en ce qui concerne soit leur bien physique ou matériel, soit leur bien intellectuel ou moral, leur honneur, leur considération ». Tout l’enjeu réside dans la déclinaison de « ce qui importe » et « à qui ».

Dès l’époque moderne, le mot intérêt est ainsi traversé par une tension entre un sens « égoïste » (avoir intérêt à) et, au contraire, un sens de « gratuité », pour ne pas dire de « désintéressement » (avoir de l’intérêt pour). Cette tension sémantique est à l’image de la tension idéologique qui traverse la modernité et que l’histoire des sciences sociales illustre. La notion d’intérêt est au cœur de la genèse de l’économie politique. La légitimation morale du prêt à intérêt, longtemps condamné par l’Église, est un élément essentiel de la Réforme protestante dont Max Weber a souligné le rôle dans la genèse du capitalisme. C’est, plus généralement, la poursuite de l’intérêt, au sens égoïste du terme, qui devient, dans ce nouveau cadre moral, légitime, en ce que la réussite dans le monde devient le gage de l’élection divine. Albert Hirschman a retracé cette réhabilitation de l’intérêt comme passion pacificatrice à même d’associer les hommes dans une concurrence apaisée (le doux commerce), où, comme le montre [...]

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Pour citer l’article

François VATIN, « INTÉRÊT (sociologie) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/interet-sociologie/