SHOEMAKER EUGENE (1928-1997)

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L'astrophysicien et géologue Eugene Merle Shoemaker est décédé le 18 juillet 1997 des suites d'un accident de voiture lors d'un voyage consacré à la recherche d'impacts d'astéroïdes en Australie. Né le 28 avril 1928 à Los Angeles, il avait effectué ses études universitaires à l'institut de technologie de Californie (le Caltech) à Pasadena, puis à l'université de Princeton, où il soutint sa thèse de doctorat en géologie en 1960. Expert reconnu en tectonique, volcanologie et géochimie, il se distingua par une étude exhaustive du plateau du Colorado ; sa connaissance précise des cratères terrestres et lunaires lui permit de convaincre la communauté scientifique que le célèbre Meteor Crater de l'Arizona était dû à l'impact d'un astéroïde.

Éliminé des candidats astronautes en raison de ses médiocres performances aux tests physiques, il collabora longuement avec la N.A.S.A., en particulier pour le projet Apollo et fonda un Centre d'astrogéologie. Professeur au Caltech de 1969 à 1989, il fournit des données de première importance pour la compréhension du système solaire. Il montra par exemple comment les clichés des satellites de Jupiter faits par les sondes Voyager-1 et Voyager-2 permettaient de reconstituer l'histoire thermique et la variation de la dureté de la croûte externe des satellites galiléens Callisto et Ganymède. Il put également expliquer les variations de relief de Dioné, satellite de Saturne, et proposer une théorie vraisemblable de la formation catastrophique des anneaux planétaires par la collision d'un ou de plusieurs satellites préexistants avec un astéroïde.

Avec sa femme Carolyn, il utilisa pendant plusieurs années le télescope de Schmidt de 40 centimètres de l'observatoire du mont Palomar, en Californie, pour rechercher astéroïdes et comètes lors de l'observation de la région antisolaire aux alentours de la nouvelle lune. On leur doit ainsi la découverte [...]

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Bernard PIRE, « SHOEMAKER EUGENE - (1928-1997) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/eugene-shoemaker/