VERITATIS SPLENDOR ENCYCLIQUE (1993)

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Littéralement, les encycliques (ou, en termes plus classiques, les « lettres encycliques ») sont des lettres circulaires, publiques, du pape à l'épiscopat du monde entier, à un épiscopat particulier, ou même — plus récemment — à un auditoire plus large, prêtres et fidèles. Elles se distinguent ainsi des lettres personnelles, privées, que la chancellerie pontificale appelait brefs.

C'est un genre littéraire récent (la première date de 1740, par Benoît XIV), mais qui s'est rapidement développé depuis Léon XIII (pape de 1878 à 1903). On en comptait deux cent soixante-dix-huit à l'avènement de Paul VI en 1963, et on approche aujourd'hui des trois cents. Le genre lui-même a évolué : les premières étaient circonstancielles (programme du pape nouvellement élu, exhortation aux évêques, condamnation de l'usure, des sociétés secrètes, de la Constitution civile du clergé en France) ; au xixe siècle, elles ont pris une tournure « protestataire » contre la situation faite à l'Église catholique par et dans la société moderne. Depuis Léon XIII, elles sont devenues, pour la papauté, une voie privilégiée de son « magistère ordinaire et universel », une permanente actualisation de la doctrine catholique.

En 1891, Rerum novarum, « sur la condition des ouvriers », avait été la première encyclique sociale, dont Centesimus annus de Jean-Paul II célébra le centenaire en 1991 (unique document romain commémoré de dix ans en dix ans). En 1993, Veritatis splendor (Splendeur de la vérité), dixième encyclique du même Jean-Paul II, offre la particularité d'être la première consacrée à « l'enseignement moral de l'Église ». Aucune, sans doute, depuis Quanta cura et le Syllabus qui l'accompagnait (1864), n'a suscité autant de réactions négatives, avant même sa parution, à la fois dans et hors de l'Église romaine.

Signées du pape, qui leur apporte la dernière main, préparées selon ses instructions, les grandes encycliques contemporaines [...]


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Écrit par :

  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

Émile POULAT, « VERITATIS SPLENDOR ENCYCLIQUE (1993) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/encyclique-veritatis-splendor/