DENYS L'ANCIEN (-431--367) tyran de Syracuse (-405--367)

Tyran en 431 av. J.-C. à Syracuse et mort dans cette même ville en 367 av. J.-C.

Après une carrière de fonctionnaire, Denys l'Ancien se distingue lors de la guerre contre Carthage qui débute en Sicile en 409 av. J.-C. Il tire parti d'une crise pour devenir tyran en 405. Au cours des huit années suivantes, il renforce et étend sa puissance sans montrer de pitié. Il fait bâtir une enceinte autour de Syracuse et fortifie le plateau des Épipoles. Les citoyens grecs de Naxos, Catane et Leontinoi sont chassés de leur ville. Nombre d'entre eux sont réduits en esclavage et leurs maisons sont attribuées à des mercenaires siciliens et italiens.

Denys l'Ancien est alors prêt à lancer sa grande armée contre Carthage, qui occupe l'ouest et le sud de la Sicile. Sa première guerre contre Carthage (397-396 av J.-C.), pendant laquelle les Grecs assiègent Motyè et les Carthaginois Syracuse, se termine par une victoire et confine l'ennemi au nord-ouest de la Sicile. Un deuxième conflit prend fin en 392 av. J.-C. avec un traité à l'avantage du tyran. Après 390, il dirige une expédition contre Rhégion et d'autre cités grecques d'Italie méridionale, et avec l'aide des Lucaniens, il ravage les territoires de Thourioi, Crotone et Locres. Quand Rhégion tombe (386 av. J.-C.), Denys l'Ancien est devenu le plus grand dirigeant de l'Italie grecque. Grâce à ses conquêtes en Sicile et dans le sud de l'Italie, Syracuse devient la plus puissante ville grecque à l'ouest de la Grèce continentale. Denys l'Ancien envoie des colons en Illyrie et sans doute dans le nord-est de l'Italie. Si l'auteur athénien Isocrate le salue comme un champion de l'hellénisme, la brutalité de ses conquêtes rendent Denys l'Ancien impopulaire en Grèce, et ses prétentions littéraires sont dénigrées. Lorsqu'il envoie une splendide ambassade au festival olympique de 388 av. J.-C., la foule pille les tentes de ses représentants.

La troisième guerre de Denys l'Ancien contre Carthage (383-375 av. J.-C. environ) se solde par un désastre. Essuyant une cinglante défaite à Kronion, il se voit forcé de payer une indemnité de 1 000 talents et de céder le territoire à l'ouest de la rivière Halycus. Lorsqu'il meurt, Denys l'Ancien est encore engagé dans un conflit contre les Carthaginois.

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« DENYS L'ANCIEN (-431--367) tyran de Syracuse (-405--367) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/denys-l-ancien/