AU TEMPS DES MAMMOUTHS (exposition)

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Des sources de l'art préhistorique au cœur de la science actuelle, l'exposition Au temps des mammouths (musée d'Art moderne de la Ville de Paris, 17 mars 2004-10 janvier 2005) a transporté ses visiteurs vers les steppes à la fois herbeuses, arides et glacées d'il y a 20 000 ans.

Objet de fascination, le mammouth a laissé sa trace dans la culture de nombreux peuples : sa haute silhouette énigmatique figure par exemple, pour les Sibériens, le gardien de l'accès à l'au-delà. Au xviie siècle, les savants, tels Jean Riolan, Louis Daubenton ou Georges Cuvier, s'y intéressent : ses ossements ne sont plus désormais les reliques, négociées à prix d'or, d'une créature mythique, mais un témoignage d'une espèce disparue, sujet d'étude pour les naturalistes.

Le genre Mammuthus rassemble un certain nombre d'espèces successives d'Éléphantidés, dont la plus récente est le fameux mammouth laineux, Mammuthus primigenius. Apparus en Afrique, il y a environ 5 millions d'années, ils ont disparu, pour les derniers d'entre eux, les mammouths de l'île de Wrangel, voici près de 4 000 ans. Depuis le « mammouth d'Adams », le premier exhumé en 1799 du sol de Sibérie, de nombreux autres spécimens ont été retrouvés entiers dans le permafrost (sous-sol des steppes gelé en permanence à – 15 0C). Ces conditions climatiques particulières ont en effet livré non seulement leurs squelettes et leur dentition, mais aussi leur peau très velue et leurs parties molles, y compris le contenu de leur estomac ! Par l'étude de ces restes fossilisés, les scientifiques cherchent à éclairer l'histoire naturelle des mammouths, leur environnement, leurs rapports avec les premiers hommes et les causes de leur extinction.

Un panorama interactif représente le paysage des steppes, peuplé d'espèces animales encore existantes et naturalisées, ou disparues et silhouettées. Un microscope permet de comprendre le travail des palynologues, qui [...]

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Écrit par :

  • : assistante au Collège de France du professeur Yves Coppens, chaire de paléoanthropologie et préhistoire

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Pour citer l’article

Christine DELANGLE, « AU TEMPS DES MAMMOUTHS (exposition) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/au-temps-des-mammouths/