RICH ALEXANDER (1924-2015)

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Le biophysicien et biologiste moléculaire américain Alexander Rich est connu pour ses découvertes originales concernant la structure et la fonction des acides nucléiques, l’ADN et l’ARN. Au nombre de ses apports les plus marquants figurent la première image (1973) à résolution atomique de la double hélice de l’ARN (qui confirmait par la même occasion la structure classique de l’ADN) et, en 1979, la découverte d’une autre forme de l’ADN, la forme Z, dans laquelle la double hélice est gauche et non pas droite, et forme une sorte de zigzag.

Rich est né le 15 novembre 1924 à Hartford (Connecticut). Il obtient un diplôme de bachelor en sciences biochimiques (1947) et un diplôme de médecine (1949) à l’université Harvard à Boston, puis devient chercheur au California Institute of Technology (Caltech), dans le laboratoire de Linus Pauling, grand spécialiste de la structure des macromolécules biologiques. Il collabore avec lui pour tenter de déterminer la structure de l’ADN mais, quand James Watson et Francis Crick exposent leur modèle (1953), Rich abandonne ce sujet et se tourne vers l’étude de la structure des ARN. Il poursuit ses recherches au National Institute of Mental Health (N.I.M.H.), où il est nommé chef de section en chimie physique en 1954. En qualité de chercheur invité (1955-1956) au laboratoire Cavendish de Cambridge, il travaille avec Crick sur le développement d’un modèle pour la structure d’une protéine, le collagène. Après son retour au N.I.M.H., Rich découvre que deux brins d’ARN isolés peuvent se combiner spontanément pour former un appariement stable : la découverte de ce phénomène, connu sous le nom d’hybridation des acides nucléiques, aura des répercussions considérables sur les approches techniques de la biologie moléculaire. Il devient professeur au Massachusetts Institute of Technology (M.I.T.) en 1958, et y reste jusqu’à la fin de sa [...]

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« RICH ALEXANDER - (1924-2015) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/alexander-rich/