COTTON AIMÉ AUGUSTE (1869-1951)

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Né à Bourg-en-Bresse, élève à l'École normale supérieure de 1890 à 1893, Aimé Auguste Cotton y enseigna de 1900 à 1922, après avoir été professeur à la faculté des sciences de Toulouse de 1895 à 1900. De 1920 à 1941, il fut professeur de physique théorique, puis de physique générale à la Sorbonne. Élu en 1923 à l'Académie des sciences, il en fut président en 1938.

Aimé Cotton fut avant tout un grand expérimentateur qui utilisa des phénomènes optiques pour étudier la structure des molécules. Dans son premier travail (1896), il découvrit le dichroïsme circulaire des solutions de substances douées de la polarisation rotatoire. Ce phénomène montre que dans les régions spectrales où la substance est absorbante, une vibration lumineuse rectiligne devient faiblement elliptique en traversant la solution ; Cotton l'interpréta par l'absorption inégale des deux vibrations circulaires, équivalentes à la vibration rectiligne. A. Fresnel avait expliqué, de même, la polarisation rotatoire par la vitesse inégale de ces circulaires. De plus, dans les régions d'absorption, la variation du pouvoir rotatoire avec la longueur d'onde est anormale. L'ensemble de ce dernier phénomène et du dichroïsme circulaire constitue l'effet Cotton, encore très utilisé pour déterminer la configuration des molécules organiques.

M. Faraday avait découvert la polarisation rotatoire magnétique, rotation que des liquides impriment à une vibration lumineuse rectiligne qui les traverse dans la direction d'un champ magnétique où ils sont placés. En 1896, Cotton mit en évidence la dispersion rotatoire anormale du pouvoir rotatoire magnétique dans les régions spectrales d'absorption, et plus tard (1932) le dichroïsme circulaire correspondant. Le phénomène de Faraday est lié à l'effet Zeeman ; A. Cotton et P. Weiss ont mesuré cet effet sur des raies spectrales du zinc (1907) et obtenu les premiers une valeur correcte du rapport de la charge à la masse de l'électron.

Si l'on examine l'effet produit sur une vibration lumineuse rectiligne par un liquide placé dans un champ m [...]

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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École polytechnique, secrétaire général de la société Ernault Toyota-Automation

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Jean-Paul MATHIEU, « COTTON AIMÉ AUGUSTE - (1869-1951) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/aime-auguste-cotton/