SIRÉNIENS FOSSILES

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Les siréniens actuels, représentés par les dugongs et les lamantins, méritent bien leur surnom de vaches de mer : ils broutent les prairies sous-marines côtières, remontent aussi les fleuves qu'ils débarrassent de leurs jacinthes d'eau et colonisent même quelques lacs africains. Leur aspect paisible, leur lourdeur, leurs gestes lents et mesurés et jusqu'à leur regard ne sont pas sans évoquer les bovins.

L'histoire des siréniens est ancienne puisque leurs ancêtres ont été identifiés dans des dépôts qui datent de 50 millions d'années (Éocène moyen) et qui ont eu lieu sur les rives du grand océan équatorial que fut la Téthys. Ce paléo-océan, qui commença à s'ouvrir vers 260-250 millions d'années (au début du Mésozoïque), a longtemps séparé les continents du Sud (formant ce que l'on a appelé le Gondwana) de ceux du Nord (constituant la Laurasie). Si aujourd'hui on ne compte que quatre espèces de siréniens (trois espèces de lamantins et une espèce de dugong) de par le monde, les paléontologues en ont recensées plus d'une cinquantaine. Jamais ces animaux n'ont quitté la ceinture tropicale qui les vit naître et d'évidence leur destin est lié à celui des prairies sous-marines qui se développent dans cette région. Leur répartition actuelle est très éclatée. On trouve les lamantins dans les zones côtières de la Floride, des Caraïbes et de l'Afrique de l'ouest (du Sénégal à l'Angola), ainsi que dans le fleuve Amazone et quelques fleuves et lacs africains. Le dugong vit dans les zones côtières de l'océan Indien et dans celles de la mer Rouge et du sud-ouest de l'océan Pacifique. Il en fut tout autrement dans le passé. En effet, au lieu d'espèces isolées ici et là, on s'est aperçu que dans plusieurs sites de l'Oligocène, du Miocène et du Pliocène, soit sur une période de 26 millions d'années, plusieurs espèces de taille différente avaient coexisté en un même lieu [J. Velez-Juarbe, D. P. Domning et N. D. Pyenson, « Iterative Evolution of Sympatric Seacow (Dug [...]

Dugongs fossiles

Dugongs fossiles

Photographie

Reconstitution des communautés de dugongs, qui ont vécu en Floride, en Inde et au Mexique entre 34 millions d’années (Oligocène) et 5 millions d’années (fin du Miocène). L’étoile localise la région géographique de chacune de ces communautés. Dans chaque site, trois espèces... 

Crédits : C. Buell/ PLoS ONE, 2012

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Jean-Louis HARTENBERGER, « SIRÉNIENS FOSSILES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/sireniens-fossiles/