PENN SEAN (1960- )

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Né à Santa Monica (Californie) le 17 août 1960, issu d'une famille d'acteurs (son père est le comédien et metteur en scène Leo Penn, sa mère l'actrice Eileen Ryan), Sean Penn débute au cinéma dans Taps (Harold Becker, 1981), après une adolescence difficile et des études de théâtre. Son physique buté et son visage à l'expression intense lui permettent de tenir tête à des partenaires aguerris avec un talent naturel et opiniâtre. Quelques films sans prétention (Fast Times at Ridgemont High, Amy Heckerling, 1982 ; Bad Boys, Rick Rosenthal, 1983) ont tôt fait de le rendre familier du jeune public. Des réalisateurs importants le remarquent, et des rôles modestes (Crackers, Louis Malle, 1984, remake du Pigeon de Mario Monicelli) ou des emplois à la James Dean (Les Moissons du printemps [Racing with the Moon], Richard Benjamin, 1984 ; Comme un chien enragé [At Close Range], James Foley, 1986) lui forgent une réputation de rebelle. Un mariage éclair avec la chanteuse Madonna lui apporte la célébrité, mais le couple n'est réuni au cinéma que pour Shanghai Surprise (Foley, 1986), qui sera un gros échec commercial.

Sean Penn

Sean Penn

Photographie

Sean Penn au festival de Cannes 2011. L'acteur américain y présentait, au côté du metteur en scène Paolo Sorrentino, This Must Be The Place, en compétition officielle. 

Crédits : cinemafestival/ Shutterstock

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C'est Brian De Palma qui, avec deux films, lui permet d'enrichir considérablement sa palette : sous sa direction, il interprète le rôle d'un sergent bestial et criminel pendant la guerre du Vietnam (Outrages [Casualties of War], 1989) et celui d'un avocat marron, drogué et corrompu (L'Impasse [Carlito's Way], 1993). Parallèlement, Sean Penn passe à la réalisation avec The Indian Runner (1991), joli film intimiste qui met à nu un conflit familial dans l'Amérique rurale. Il ne délaisse pas pour autant le métier d'acteur : son interprétation écorchée d'un condamné à mort dans La Dernière Marche [Dead Man Walking] de Tim Robbins (1995) lui vaut une nomination à l'oscar. L'énergie que Penn met à défendre à travers son personnage la cause de l'abolition de la peine de mort emporte l'adhésion, même si son jeu verse parfois dans l'excès (mâchoires crispées, corps tendu, muscles bandés, la [...]

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Écrit par :

  • : historien du cinéma, maître de conférences à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne, rédacteur à la revue Positif

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Pour citer l’article

Christian VIVIANI, « PENN SEAN (1960- ) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/sean-penn/