PELÉ EDSON ARANTES DO NASCIMENTO, dit (1940- )

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L'exercice qui consiste à comparer les champions de différentes époques relève certes plus du jeu que de l'analyse méthodique. Néanmoins, à l'approche de l'an 2000, les rédactions et les instances sportives du monde entier l'ont fait : qui est donc le plus grand sportif du xxe siècle ? À cette question, pour tous, une seule réponse : le footballeur brésilien Pelé.

Avant Pelé, le football était un jeu d'équipe dans lequel certaines individualités brillaient plus que d'autres. Avec Pelé, le football devint un hymne à la joie, un feu d'artifice de buts et de passes, bref, un art. Du gamin noir de dix-sept ans qui offrit en 1958 au Brésil une Coupe du monde attendue depuis la création de l'épreuve au « Roi » Pelé, chef d'orchestre d'une formation qui exécuta la plus belle symphonie footballistique de tous les temps en 1970, la trajectoire d'Edson Arantes do Nascimento est celle d'une étoile qui brille pour toujours au firmament de la galaxie sportive.

Pelé a remporté trois fois la Coupe du monde – un exploit inégalé –, il fit connaître dans le monde entier le maillot blanc du Santos F.C., qui fut son unique club professionnel au Brésil de 1956 à 1974, avant de tenter d'implanter le soccer aux États-Unis en jouant au sein de la formation du New York Cosmos (1975-1977).

En outre, après sa carrière, le « mythe » Pelé ne fut jamais galvaudé. De multiples personnalités – d'Andy Warhol à Nelson Mandela en passant par Jean-Paul II – posèrent un instant pour une photographie auprès du Brésilien. Ainsi, Andy Warhol pouvait-il déclarer : « Chacun aura 15 minutes de célébrité dans sa vie. Pelé, lui, l'a pour l'éternité. » Surtout, Pelé fit de la promotion du football dans le monde entier son sacerdoce : il passait dans une contrée reculée, et un stade destiné aux enfants surgissait de terre. Il fut le premier Noir ministre au Brésil. Et, selon ses propres mots, c'est à ce poste qu'il marqua son plus beau but, en faisant voter en 1998 une loi destinée à permettre aux enfants défavorisés de bénéficier de moyens et d'équipements pour s'adonner au sport. Le Conseil mondial de la paix lui décerna en 1978 le prix international de la paix. Il fut nommé ambassadeur pour l'O.N.U. et l'U.N.E.S.C.O. afin d'œuvrer à la promotion de l'éducation et à la préservation de l'environnement. « Tous les enfants du monde qui jouent au foot veulent être Pelé. J'ai donc la lourde responsabilité de leur montrer non seulement comment être un footballeur, mais aussi un homme. » Tel est le credo de Pelé.

L'ascension d'un gamin noir

Edson Arantes do Nascimento naît le 21 (comme il est indiqué sur sa première licence de footballeur) ou le 23 (selon les registres de la paroisse) octobre 1940 à Três Corações, petite ville de l'État de Minas Gerais, dans le sud du Brésil. Son père, Dondinho, peintre en bâtiment, est aussi un honnête footballeur. Il tire de cette activité les maigres revenus qui font vivre chichement la famille. Pur produit du football de la rue, le gamin joue avec une boule de chiffon faisant office de ballon, qu'il tente de faire passer entre deux boîtes de conserve servant de poteaux de but, sur les terrains vagues du quartier ouvrier de Bauru. Cet objet difforme et ces surfaces cabossées vont permettre à l'enfant, qu'on surnomme alors Dico, de se forger une technique footballistique qui ne sera jamais égalée. Il joue dans les équipes de jeunes du Bauru F.C. C'est là que Waldemar de Brito, qui fut un bon joueur dans les années 1930 et disputa la Coupe du monde, le remarque, alors qu'il est âgé de onze ans. En 1956, celui-ci lui propose de signer un contrat professionnel avec le Santos F.C. Celui qu'on surnomme désormais Pelé dispute son premier match avec les professionnels en septembre 1956, contre le S.C. Corinthians de São Paulo. Son talent est vite reconnu : il porte le maillot de l'équipe du Brésil pour la première fois le 7 juillet 1957, à moins de dix-sept ans, pour un match face à l'Argentine, où il inscrit déjà un but ; puis il se voit sélectionné dans l'équipe nationale pour disputer la Coupe du monde 1958 en Suède.

Pelé, 1960

Photographie : Pelé, 1960

Pelé, ici lors d'un match amical en 1960, illumina de son talent les terrains de football pendant deux décennies. Ses prouesses ne furent jamais égalées, et, sans doute, ne le seront jamais. «O Rei» est considéré à la quasi-unanimité comme le sportif numéro un de tous les temps. 

Crédits : AFP

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Pelé, 1960

Pelé, 1960
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Pelé, 1970

Pelé, 1970
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  • : historien du sport, membre de l'Association des écrivains sportifs

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Pour citer l’article

Pierre LAGRUE, « PELÉ EDSON ARANTES DO NASCIMENTO, dit (1940- ) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/pele/