GRACE PATRICIA (1937- )

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L'écrivain néo-zélandais Patricia Grace fut une figure fondatrice de la fiction maorie. Son œuvre est reconnue pour ses descriptions de la culture maorie en général et de sa richesse. Patricia Grace est ainsi parvenue à donner toute sa place à sa culture et à exprimer au monde extérieur ce qu'était l'essence même de ce peuple. Ses récits sur la vie des Maoris sont lus par un grand public, en particulier dans les écoles grâce aux efforts que déploient désormais les institutions néo-zélandaises pour encourager l'étude de la littérature maorie.

Née le 17 août 1937 à Wellington, dans l'île du Nord, d'un père maori et d'une mère européenne, Patricia Grace, de son vrai nom Patricia Frances Gunson, s'identifie à la culture de ses ancêtres paternels et est affiliée aux iwi (tribus) Ngati Toa, Ngati Raukawa et Te Ati Awa. Elle étudie au Teachers' Training College et à l'université Victoria de sa ville natale, puis commence à enseigner l'anglais en tant que langue seconde. Tandis qu'elle mène de front sa carrière professionnelle et l'éducation de ses sept enfants, Patricia Grace participe à un atelier d'écriture et publie quelques nouvelles. Son premier recueil, Waiariki and Other Stories (1975), est l'un des premiers ouvrages publiés par un auteur maori. Présentant une multiplicité de voix maories qui révèlent de nombreux aspects de la vie de ce peuple et des difficultés qu'il rencontre, le livre est récompensé par le PEN/Hubert Church Award du meilleur premier ouvrage de fiction. Patricia Grace poursuit avec un roman, Mutuwhenua : The Moon Sleeps (1978), qui relate la vie de couple d'une Maorie et d'un Pakeha (Néo-Zélandais de souche européenne).

L'écrivain publie ensuite un recueil de nouvelles, The Dream Sleepers and Other Stories (1980), avant de se tourner vers la littérature de jeunesse. Elle collabore ainsi à l'album The Kuia and the Spider (1981) illustré par l'artiste maorie Robyn Kahukiwa, qui évoque un concours de tissage entre une vieille femme (kuia) et une araignée. Cette collaboration se poursuit avec deux autres ouvrages : Wahine Toa : Women of Maori Myth (1984), étude exceptionnelle du rôle des personnages féminins dans la légende maorie, et Watercress Tuna and the Children of Champion Street (1984), conte dans lequel une anguille magique offre des présents à un groupe d'enfants. Écrits en anglais, les ouvrages de Patricia Grace sont émaillés de mots maoris non explicités. Ses ouvrages seront par la suite traduits en maori et dans plusieurs langues étrangères.

En 1984, Patricia Grace abandonne l'enseignement pour se consacrer à temps plein à l'écriture. Elle revient à la fiction pour adultes avec le roman Potiki (1986, Potiki : l'homme-amour), centré sur le respect et le souci que les Maoris ont pour la nature – récompensé par le New Zealand Book Award for Fiction et plusieurs autres prix. Suit un second recueil de nouvelles, Electric City and Other Stories (1987, Électrique Cité).

Le roman Cousins (1992) décrit, à travers une structure narrative complexe, les expériences radicalement opposées de trois cousines maories élevées selon des principes différents. Deux ans plus tard, les trois premiers recueils de nouvelles de Patricia Grace sont rassemblés sous le titre Collected Stories, tandis que paraît un nouveau volume, The Sky People (1994). Les deux romans suivants, Baby No-Eyes (1998, Les Yeux volés) et Dogside Story (2001, Les Enfants de Ngarua), situent leur intrigue dans de petits villages côtiers et s'intéressent aux relations communautaires et intergénérationnelles.

En 2003, Patricia Grace publie avec son époux un ouvrage documentaire intitulé Earth, Sea, Sky : Images and Maori Proverbs from the Natural World of Aotearoa New Zealand, illustré par des photographies de Craig Potton. Le roman Tu (2004, Le Bataillon maori) est inspiré par la vie du père de l'écrivain au sein d'un bataillon maori durant la Seconde Guerre mondiale. Il revient notamment sur le caractère paradoxal de cet engagement des soldats maoris, qui combattaient, comme le disait l'un de leurs chefs culturels, « pour le peuple qui leur avait volé leur pays ». Patricia Grace publie un nouveau recueil de nouvelles, Small Holes in the Silence, en 2006, puis en 2008 un ouvrage pour enfants, Maraea and the Albatrosses, illustré par son frère, Brian Gunson. La même année, l'écrivain obtient le prix Neustadt. L'ouvrage documentaire Ned & Katina : A True Love Story (2009) rapport l'authentique histoire d'un solda [...]

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Kathleen KUIPER, « GRACE PATRICIA (1937- ) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/patricia-grace/