BARTLETT NEIL (1932-2008)

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Chimiste américain d'origine britannique, Neil Bartlett est né le 15 septembre 1932 à Newcastle-upon-Tyne (Royaume-Uni), et mort le 5 août 2008 à Walnut Creek (Californie). Sa découverte majeure consiste en l'obtention du tout premier composé d'un gaz rare.

Sa vocation naquit dès l'âge de douze ans, lorsqu'il obtint de superbes cristaux par réaction de l'ammoniaque (NH3 + H2O) avec du sulfate cuivrique CuSO4. Il se constitua un petit laboratoire de chimiste à la maison. Après avoir obtenu, en 1958, son doctorat à l'université de Durham, il émigra au Canada et enseigna à l'université de la Colombie-Britannique à Vancouver, d'abord comme lecturer, puis comme full professor. L'université américaine Princeton le recruta en 1966, conjointement avec les Bell Laboratories, mais il reçut une offre irrésistible de l'université de Californie à Berkeley (et du laboratoire fédéral Lawrence à Berkeley), où se déroula la suite de sa carrière d'enseignant-chercheur jusqu'en 1993, date de sa prise de retraite.

En 1961, Bartlett et un étudiant, Derek Lohmann, cherchaient à identifier un composé mystérieux, rouge vif, que Bartlett avait obtenu quelques années plus tôt en combinant du platine et du fluor. Un travail acharné les mena à une conclusion surprenante : l'hexafluorure de platine PtF6 avait oxydé le dioxygène ! Le composé inconnu avait pour formule O2+ PtF6. Il est en effet surprenant de trouver un atome d'oxygène, habituellement neutre ou porteur d'une charge électrique négative, doté d'une charge nette positive. En d'autres termes, PtF6 est un oxydant meilleur encore que le dioxygène, auquel il parvient à soutirer des électrons. Bartlett émit dès lors l'hypothèse que si ce réactif pouvait oxyder le dioxygène, il pourrait bien aussi oxyder le xénon, dont l'atome présente un potentiel d'ionisation (énergie nécessaire à l'arrachement d'un électron) comparable à celui de l'oxygène.

Cette idée paraissait folle. En effet, une théorie bien établie tenait les atomes allant de l'hélium au xénon et au radon [...]

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  • : professeur honoraire à l'École polytechnique et à l'université de Liège (Belgique)

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GAZ RARES ou GAZ NOBLES

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  • Paul ALLAMAGNY, 
  • Albert LACAZE, 
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Dans le chapitre « Propriétés chimiques »  : […] Dès la découverte de l'argon, Ramsay et Rayleigh tentèrent sans succès de combiner cet élément. De nombreux chercheurs, refusant d'admettre la théorie de l'octet, essayèrent, par l'expérience ou le calcul, de réaliser et de prévoir des réactions avec les autres éléments. A. von Antropoff, en 1924, fut l'un des premiers à suggérer l'existence possible de composés de gaz rares en les considérant com […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/gaz-rares/#i_51934

Pour citer l’article

Pierre LASZLO, « BARTLETT NEIL - (1932-2008) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/neil-bartlett/