L'INVENTION DE LA TABLE DE MORTALITÉ (J. Dupâquier)Fiche de lecture

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L'histoire des sciences sociales est désormais à la mode ; la préhistoire des disciplines dont elles sont formées l'est également. Le dernier livre de Jacques Dupâquier, L'Invention de la table de mortalité (PUF, 1996), le montre bien. Mais il n'est pas seulement une bonne illustration de cette curiosité nouvelle : en traitant de la progressive constitution, entre 1662 et 1776, d'une technique qui devait faire envisager autrement le phénomène de la mort, il engage la réflexion dans les voies d'une sociologie de la science. De quelle révolution mentale cette invention s'est-elle accompagnée ? Comment les notions de probabilité et de fréquence se sont-elles imposées dans le domaine concerné ? Par quels cheminements l'idée que la mort puisse obéir à des lois a-t-elle progressé ? À ces différentes questions, le spécialiste de la démographie historique qu'est Jacques Dupâquier entreprend de répondre au moyen d'un minutieux examen des œuvres pionnières qui ont permis une « percée scientifique de tout premier ordre ».

« L'aventure intellectuelle » qui est ici présentée commence avec la publication, en 1662, des Observations naturelles et politiques faites [...] sur les bulletins de mortalité de John Graunt, maître drapier de Londres. Pour qu'elle fût tentée, il fallait d'abord rompre avec la conception chrétienne de la mort qui exclut toute idée de spéculation – matérielle et intellectuelle – sur celle-ci. Il fallait aussi ne pas s'arrêter à la croyance en des âges « climatériques », ces années critiques distribuées de sept en sept ou de neuf en neuf dont on parlera encore aux siècles suivants. Il était surtout nécessaire que fussent abandonnées les croyances astrologiques, activement entretenues par la science des horoscopes. À la suite de Micheline Grenet (La Passion des astres au XVIIe siècle, 1994), Jacques Dupâquier reprend le parcours qui a conduit de l [...]


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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-V-Sorbonne, secrétaire général de L'Année sociologique

Pour citer l’article

Bernard VALADE, « L'INVENTION DE LA TABLE DE MORTALITÉ (J. Dupâquier) - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/l-invention-de-la-table-de-mortalite/