KERÉNYI KARL (1897-1973)

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Philologue et historien des religions, professeur à l'université de Szeged, Karl Kerényi (Károly Kerényi) est né à Temesvár (la ville appartenait alors à la Hongrie) et s'est fait d'abord connaître par des travaux sur les éléments religieux véhiculés par la littérature romanesque de l'âge hellénistique. Il s'est orienté ensuite vers l'étude des « figures divines » (Apollon, 1937), sous l'influence de Walter F. Otto. Animateur de la revue Albae Vigiliae, qui paraît à Leipzig et à Amsterdam, puis (1940) à Zurich, Kerényi réussit lui-même à s'expatrier en Suisse (1943) et s'installe à Ascona. Il publie, en collaboration avec C. G. Jung, Einführung in das Wesen der Mythologie (1941, éd. définitive trad. en franç., 1953 : Introduction à l'essence de la mythologie). L'influence du penseur zurichois sur Kerényi reste discrète, sauf dans l'emploi de la notion d'archétype et dans une évaluation peut-être excessive du rôle de la « Grande Déesse » dans le monde méditerranéen.

En 1951, il publie Die Mythologie der Griechen (trad. franç. La Mythologie des Grecs), complété en 1958 par Die Heroen der Griechen, où il maintient un certain équilibre entre la thèse de la « saga » et celle qui voit dans nombre de héros des dieux dégradés. Dans ces deux ouvrages, Kerényi tente de narrer les mythes grecs à l'homme d'aujourd'hui sous leur forme native, en se présentant comme un Grec qui parlerait à un étranger et en écartant, sinon tout appareil érudit, du moins toute « interprétation ». De nombreuses études (Le Médecin divin, 1948) ont préparé ou commentent cette synthèse, dont l'apparente simplicité ne relève pas de la vulgarisation. Son essai Umgang mit Göttlichem (1955), dont il emprunte le titre à Goethe, et l'édition définitive de Die antike Religion (trad. franç. 1957 : La Religion antique) livrent la clé de l'œuvre. Très hostile au positivisme, incarné à l'époque par M. P. Nilsson, Kerényi se démarque également de ceux qui, en face des mythes, « n'ont d'intérêt que pour ce qu'ils pensent pouvoir retransformer en préhistoire ou en histoire ». Indifférent, voire ironique à l'égard [...]

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Gérard LEGRAND, « KERÉNYI KARL - (1897-1973) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/karl-kerenyi/