FENN JOHN B. (1917-2010)

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John Fenn est un chimiste américain qui a reçu, en 2002, le prix Nobel de chimie, conjointement avec Koichi Tanaka et Kurt Wüthrich, pour ses travaux concernant le développement de méthodes d'identification et d'analyse structurale de macromolécules d'intérêt biologique, et notamment de la spectrométrie de masse.

John Bennet Fenn est né le 15 juin 1917 à New York (États-Unis). Il obtient une licence à Berea College dans le Kentucky en 1937 et un doctorat de chimie en 1940 à l'université Yale de New Haven, dans le Connecticut. Il rejoint ensuite le monde industriel où, après avoir passé douze années à développer des procédés au sein de Monsanto Company et Sharples Chemical dans le Michigan, il travaille sept ans durant à Richmond (Virginie) dans une petite société spécialisée dans l'étude de moteurs à combustion. En 1959, John B. Fenn est nommé directeur du projet SQUID, programme de la marine américaine portant sur la recherche théorique et appliquée de méthodes de propulsion. Il est alors à l'université de Princeton, où il devient professeur en sciences aérospatiales et mécaniques. De 1967 à 1980, il est professeur de chimie et science appliquée à l'université Yale. Professeur d'ingénierie chimique de 1980 à 1987 (date de sa retraite), puis professeur honoraire, il devient, à partir de 1994, professeur à la Virginia Commonwealth University de Richmond.

John Fenn est mondialement connu pour avoir mis au point en 1988 une méthode d’analyse particulière, nommée « ionisation par électrospray », qui permet d'appliquer la spectrométrie de masse à l’étude de grosses molécules. L’échantillon de la molécule à étudier – généralement dilué dans l'eau – est injecté dans un tube capillaire (diamètre de 75 micromètres) à la pression atmosphérique et à la température ambiante. Il est soumis à une forte différence de potentiel (3 à 6 000 volts) entre le tube et un point situé près de l’extrémité. [...]


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Arnaud HAUDRECHY, « FENN JOHN B. - (1917-2010) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/john-b-fenn/