VAN DER ZEE JAMES (1886-1983)

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Le photographe James Van der Zee appartient à la génération de Marcus Gravey — ce dernier animait un mouvement de retour à l'Afrique dont il fut le photographe officiel —, du poète Countee Cullen, du pianiste James P. Johnson et de Duke Ellington. Il est l'un des acteurs de la décennie 1919-1929, baptisée « Harlem Renaissance », durant laquelle les Noirs de New York commencèrent à s'exprimer, à sortir de leur ghetto et à revendiquer une culture propre. Mieux, à travers son long travail de photographe dans son studio de Harlem, il est le chroniqueur, et désormais la mémoire, de l'une des communautés ethniques les plus importantes de New York.

Né à Lenox, dans le Massachusetts, de parents domestiques dans une famille riche, il y passe son adolescence, suivant les cours de l'école publique et apprenant également la musique. Il commence à s'intéresser à la photographie en 1900. Lorsqu'il rejoint New York, où il se marie en 1906, il fait un peu tous les métiers, liftier, garçon d'étage, serveur de restaurant, gardien, poinçonneur d'autobus, etc. Il peint, écrit, joue de la musique avec quelques orchestres avant d'ouvrir en 1916 son propre studio, à Harlem, dans la 135e Rue. C'est là qu'il réalisera l'essentiel de son travail photographique, presque exclusivement consacré à la communauté noire de Harlem dans la vie quotidienne, s'attachant tout particulièrement aux fêtes familiales, mariages et baptêmes, ainsi qu'aux divers rites sociaux. Son livre consacré à la morgue de Harlem, étonnant ensemble de photographies, parfois de photomontages, souvent de surimpressions, est la parfaite démonstration du caractère sentimental et romantique de cet auteur.

Van der Zee faisait toujours poser ses modèles, tant dans les nombreux portraits de studio — qu'il réalisa souvent à la commande — que dans ses « reportages » sur les grands dîners, les églises, les loges maçonniques, les clubs sportifs. Il manifestait un goût prononcé pour les groupes, les relations e [...]


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Christian CAUJOLLE, « VAN DER ZEE JAMES - (1886-1983) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-van-der-zee/