DONLEAVY JAMES PATRICK (1926-2017)

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Son premier essai fut son coup de maître : c'est le personnage original de Sébastien Dangerfield qui, dès son premier roman, L'Homme de gingembre (The Ginger Man, 1955), dont le succès fut énorme, a fait connaître J. P. Donleavy. Dans une saga picaresque, bouffonne et désespérée, un « rigaudon de canaillerie gaillarde » déambule cette « espèce », ce vagabond sans scrupules, digne héritier du xviiie siècle de Smolett, Fielding ou Diderot. On est à Dublin, dans les années 1940-1950. Américain expatrié, Sébastien Dangerfield, qui est censé faire des études de droit à Trinity College, vit, accablé de dettes et de soucis domestiques, avec femme et enfant dans des meublés de bohème qu'il a l'art de transformer en porcheries. Clodo, pique-assiette, arnaqueur, force de la nature, Sébastien va d'aventures en mésaventures, filoutant les épiciers, esquivant les créanciers, copulant à tout-va jusques et y compris sur le tas de charbon, cassant les meubles à coups de hache, battant sa femme, une Anglaise trop bien élevée pour lui (précisément ce qui en elle le fascine), écrivant lettre sur lettre pour narrer ses misères et quémander sans vergogne, insultant et vilipendant tout ce qui a le malheur de se trouver sur le chemin en zigzag qui le mène d'un pub à l'autre, forban iconoclaste et mal léché que tarabuste secrètement, pourtant, comme une nostalgie de la respectabilité.

Le roman s'inscrit, à certains égards, dans la rébellion de cette génération qu'on a appelée les « jeunes gens en colère », mais il en représente la frange hirsute et quasi nihiliste ; il apparaît comme une sorte de farce néo-surréaliste où l'invention comique, l'exubérance d'une verve flamboyante masquent à peine un sens kafkaïen de la solitude traquée, tandis que, sous l'observation de mœurs qui fait la force du roman anglais, perce l'humour anarchiste d'un gosse de Brooklyn qui se souvient de sa vieille passion pour les Katzenjammer Kids et leurs quatre cents coups.

J. P. Donleavy est en effet né le 23 avril 1926 à Brooklyn, New York City, où son père, ancien séminariste, avait immigré d'Irlande et épousé [...]

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Écrit par :

  • : professeur de littérature américaine à l'université de Paris-IV-Sorbonne et à l'École normale supérieure

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Pierre-Yves PÉTILLON, « DONLEAVY JAMES PATRICK - (1926-2017) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-patrick-donleavy/