GIRAFE

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Le plus haut mammifère terrestre, au cou démesuré, peuplant les savanes et les steppes arborées d'Afrique, au sud du Sahara. Classe : Mammifères ; ordre : Artiodactyles ; famille : Giraffidés.

La girafe (Giraffa camelopardalis), malgré sa silhouette longiligne, possède un corps massif incliné vers l'arrière du fait de la plus grande longueur de ses pattes antérieures, des pattes démesurées et une queue relativement courte terminée par un toupet de poils. Sa fine tête est surmontée (chez le mâle comme chez la femelle) d'une paire de petites cornes (25 cm de longueur), recouvertes de velours, et peut présenter, chez certains mâles, deux ou trois autres excroissances osseuses. Son cou, portant une crinière courte et dressée, est constitué de sept vertèbres très allongées. Son pelage est ras, de couleur brun-orangé de fond et sillonné d'un réseau de lignes blanc crème. Elle marche l'amble.

Girafes

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Photographie

Des girafes (Giraffa camelopardalis) devant le Kilimandjaro (Tanzanie). 

Crédits : Daryl Balfour/ The Image Bank/ Getty Images

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Les girafes mesurent 3,30 m de hauteur au garrot pour les mâles et 2,70 m pour les femelles et leur cou entre 1,80 à 2,20 m de longueur, ce qui fait que leur tête, pour les plus grandes d'entre elles, est à 5,5 m du sol. Leur poids varie de 700 kilogrammes à 2 tonnes selon le sexe, le mâle étant le plus lourd. Leur espérance de vie est de l'ordre de vingt-cinq ans

Vivant en troupeaux très lâches, les girafes, herbivores ruminants, se nourrissent le jour de feuillages, de bourgeons, de gousses ou de fleurs qu'elles cueillent à la cime des arbres. Elles apprécient tout particulièrement les jeunes pousses d'acacias qu'elles repèrent à la vue et à l'odeur mais aussi grâce aux longs poils qui garnissent et protègent les lèvres de l'animal et transmettent à son cerveau, par voie nerveuse, les informations sur le degré de maturité du feuillage. Leur longue langue noire (50 cm) très mobile, qui se creuse en gouttière, se glisse entre les épines des acacias et leur permet d'accéder aux pousses les plus nourrissantes. Pour leur taille et leur poids, les girafes mangent relativement peu, soit quelque 60 kilogrammes de matière végétale fraîche par jour. El [...]


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Pour citer l’article

Marie-Claude BOMSEL, « GIRAFE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/girafe/